También conocido como
Cáncer colorrectal
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08.02.2018.
¿En qué consiste?

El cáncer de colon consiste en un crecimiento descontrolado de células anómalas en alguna de las estructuras que componen el colon. El colon mide aproximadamente un metro y medio de largo y representa la mayor parte del intestino grueso. El colon forma parte del tracto gastrointestinal estando situado a continuación del intestino delgado y antes del recto. El colon es responsable de la absorción de agua, vitaminas y minerales desde el tracto intestinal hacia la sangre. También contribuye a la mezcla de los distintos compuestos del contenido intestinal, formando las heces y permitiendo que el organismo se desprenda a través de ellas del material no digerido.

 

Colon y recto

A veces se hace referencia a los cánceres de colon y de recto de manera conjunta con el nombre de cáncer colorrectal; en este artículo se hará referencia a estos cánceres como "cáncer de colon". Si se consideran conjuntamente, estos cánceres son los que presentan la mayor incidencia en adultos, aunque no son los que se asocian a mayor mortalidad.

En el colon existen glándulas productoras de moco que permiten lubricar la superficie interna del colon y del recto. Aproximadamente un 95% de los cánceres colorrectales son adenocarcinomas y se originan en las células de esas glándulas. En muchas ocasiones, el cáncer colorrectal empieza con el desarrollo de pólipos benignos (crecimiento en forma de dedo que sobresale hacia la cavidad intestinal). Estos pólipos benignos son relativamente frecuentes en individuos mayores de 50 años de edad. Sin embargo, en algunas ocasiones, estos pólipos pueden malignizar (se vuelven cancerosos) y pueden invadir estructuras del colon todavía intactas diseminándose además hacia otras partes del organismo (metástasis). Los tumores pueden crear obstrucciones intestinales y por tanto, impedir una evacuación intestinal normal.

La American Cancer Society (ACS) estima que el riesgo de desarrollar cáncer de colon es del 5%. No obstante, en los últimos 20 años, la tasa de cáncer de colon ha disminuido significativamente. Seguramente se explica por varios factores: 1) mejoría en los programas de cribado que ha permitido por una parte eliminar pólipos precancerosos, evitando así el desarrollo del cáncer y por otra detectar cánceres en estados iniciales. Todo ello ha contribuido a la disminución de las muertes atribuibles a este tipo de cáncer.

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Acerca de Cáncer de colon
  • Riesgo

    No se conocen las causas exactas del cáncer colorrectal, si bien el riesgo aumenta con la edad, con la existencia de sobrepeso u obesidad y con la existencia de otros cánceres en otras zonas del organismo. El riesgo también va asociado a factores como:

    • Genética - personas con una historia personal o familiar de cáncer de colon o de pólipos
    • Dieta - dietas ricas en carnes y en grasas constituyen un factor de riesgo, especialmente si se combinan con una pobre ingesta de fruta, vegetales y fibra
    • Estilo de vida - tabaquismo y sedentarismo o inactividad física

    Concretamente, las personas con historia personal o familiar de cáncer de colon o de pólipos presentan mayor riesgo, así como las personas con colitis ulcerosa -un tipo de enfermedad inflamatoria intestinal - o con inmunodeficiencias. Existe un trastorno hereditario poco frecuente conocido como poliposis adenomatosa familiar en el que se desarrollan pólipos benignos que a la larga producen cáncer en prácticamente todas las personas afectadas, a menos que se realice una resección del colon. Las personas afectas de otro síndrome raro conocido como síndrome de Lynch (HNPCC, por sus siglas en inglés -cáncer colorrectal hereditario no asociado a poliposis) también presentan mayor riesgo de desarrollar este tipo de cáncer.

  • Signos y síntomas

    El cáncer colorrectal frecuentemente se desarrolla sin causar inicialmente signos ni síntomas. Cuando existen incluyen: 

    • Diarrea, estreñimiento u otras alteraciones intestinales que se prolongan durante más de 10 días 
    • Sangre en heces (ya sea de color rojo intenso o  de color más oscuro) 
    • Anemia sin causa aparente
    • Dolor abdominal e hipersensibilidad en la zona inferior del abdomen
    • Malestar abdominal (gases, distensión, sensación de plenitud, calambres) 
    • Obstrucción intestinal
    • Pérdida de peso no justificada
    • Heces menos voluminosas de lo normal 
    • Agotamiento constante

    Estos signos y síntomas son inespecíficos y pueden ser debidos a cáncer o a otras muchas situaciones. Es importante consultar con el médico y descartar la existencia de un cáncer de colon. Si se detectan pólipos de los que evolucionan a cáncer y se extirpan quirúrgicamente, el cáncer de colon puede a menudo evitarse. El cáncer de colon detectado de manera precoz presenta un porcentaje de curaciones de hasta el 90%.

  • Pruebas relacionadas

    Pruebas de cribado para una detección precoz

    En el mes de Marzo del 2008, la American Cancer Society, junto con la US Multi-Society Task Force on Colorectal Cancer y el American College of Radiology, publicó unas recomendaciones para el cribado y la detección precoz de pólipos pre-cancerosos y del cáncer colorrectal. Estas recomendaciones o guías dividen las opciones de cribado en dos categorías:

    • Exámenes estructurales parciales o completos que permiten explorar el colon y detectar tanto cáncer como lesiones pre-cancerosas y
    • Pruebas de laboratorio realizadas en heces que permiten detectar ya sea la presencia de sangre posiblemente atribuible a un cáncer de colon, ya sea células cancerosas que se han desprendido hacia las heces

    Otra diferencia entre estas opciones de cribado es que las exploraciones directas como la sigmoidoscopia o la colonoscopia permiten eliminar los pólipos en el momento en el que el individuo se somete a la prueba. Todas las otras pruebas suponen la utilización de otros procedimientos para eliminar cualquier crecimiento celular sospechoso.

    Personas con elevado riesgo:
    Las personas con historia familiar de pólipos o de cáncer de colon, o con historia personal de enfermedad inflamatoria intestinal u otros trastornos hereditarios deberían someterse al cribado de este tipo de cáncer antes de los 50 años de edad. En estos casos se suele recomendar una colonoscopia por ser una de las pruebas más completas y exactas. A estas personas también se les recomienda realizarse controles con mayor frecuencia: cada 1-2 años en lugar de cada 10 años como en la población general.

    Población general:
    Se recomienda a todos los adultos que se sometan a exámenes de cribado del cáncer colorrectal a partir de los 50 años de edad. En las tablas siguientes se listan las pruebas de cribado que se aplican para la población general.

    Pruebas de imagen
    Estas pruebas permiten visualizar el colon y pueden detectar cánceres y pólipos pre-cancerosos
    Prueba Descripción Periodicidad del análisis (mayores de 50 años al tratarse de población general) Pros Contras
    Sigmoidoscopia Examen del recto y del tracto más inferior del colon con un dispositivo rígido o flexible que incorpora un haz de luz Cada 5 años

    Preparación mínima

    La sedación no suele ser necesaria

    Relativamente rápida y segura

    Sólo se examina un 30% del colon

    No se pueden eliminar todos los pólipos

    Bajo riesgo de sangrado, de infección o de perforación del intestino

    En caso de detectarse alguna anomalía, puede ser necesaria una colonoscopia

    Colonoscopia Examen del recto y de todo el colon con un dispositivo adecuado que incorpora un haz de luz Cada 10 años

    Permite examinar todo el colon

    Permite eliminar pólipos y tomar biopsias

    Preparación previa antes de la realización de la prueba

    Requiere sedación

    El tiempo de preparación y recuperación es de unos 2 días

    Riesgo de sangrado, infección o perforación del intestino

    Enema de contraste con bario Serie de radiografías del colon y recto; se administra al individuo una solución blanquecina que permite visualizar el perfil y la forma del colon y del recto por rayos-X; se inserta un tubo en el recto y se insufla aire Cada 5 años

    No requiere sedación

    Permite visualizar todo el colon

    Relativamente segura; riesgo mínimo de perforación del intestino

    Misma preparación que para una colonoscopia

    No permite eliminar pólipos

    En caso de resultados sospechosos, puede ser necesaria una colonoscopia

    Colonoscopia virtual (tomografía colónica computarizada, CTC) Examen del recto y de todo el colon (hasta el intestino delgado) por rayos-X, asistido por ordenador; se inserta un tubo en el recto y se insufla aire Cada 5 años

    No requiere sedación

    Permite examinar todo el colon

    Relativamente segura; riesgo mínimo de perforación del colon

    Se require preparación del colon

    No permite eliminar pólipos

    En caso de resultados sospechosos, puede ser necesaria una colonoscopia

    No existe un consenso acerca de su efectividad como herramienta de cribado

     

    Pruebas de laboratorio
    Realizadas en heces - detectan principalmente cánceres declarados
    Prueba Descripción Periodicidad del análisis Pros Contras
    Detección de sangre en heces por el método del guayaco Prueba para detectar sangre oculta en una muestra de heces Anualmente

    No requiere preparación previa

    Ningún riesgo para el intestino

    La muestra puede recogerse en casa

    Restricción dietética previa a la prueba

    No pueden detectar alteraciones pre-cancerosas

    Detecta sangre de cualquier procedencia y no exclusivamente debida a cáncer (por ejemplo, por ingesta de carne roja o por sangrado de encías)

    Detección de sangre en heces por un método inmunoquímico

    Prueba para detectar sangre oculta en una muestra de heces; procedimiento de recogida distinto que en el caso anterior

    Anualmente

    No son necesarias restricciones dietéticas o de fármacos

    No requiere preparación previa

    Ningún riesgo para el intestino

    La muestra puede recogerse en casa

    No puede detectar lesiones pre-cancerosas

    Es posible que no se detecten ciertos cánceres; necesidad de realización de más de una prueba

    Prueba de ADN Detecta mutaciones en genes específicos asociados a cáncer de colon, a partir de una muestra de heces Cada 3 años (según la American Cancer Society)

    No son necesarias restricciones dietéticas

    No requiere preparación previa

    La muestra puede recogerse en casa

    Sin riesgo de perforación del colon

    No puede detectar lesiones pre-cancerosas

    Es importante la obtención de una muestra de heces adecuada

    Requiere una manipulación especial de la muestra

    Además, el médico realizará un tacto rectal (examen del recto con el dedo) para buscar si existe alguna masa rectal. Sin embargo, la mayoría de cánceres de colon no llega a detectarse con el dedo.

    Si se observa alguna anomalía con alguna otra prueba distinta de la colonoscopia, será necesario realizar una colonoscopia para examinar el colon en su totalidad y obtener muestras (biopsias) de tejido, de pólipos o de áreas potencialmente cancerosas.

    Pruebas para el diagnóstico, establecimiento del estadio y pronóstico

    Biopsia:
    Se toma una biopsia cuando se detecta una lesión potencialmente cancerosa durante una colonoscopia; se elimina parte de la lesión sospechosa para que un especialista proceda a su estudio microscópico.

    Si el tejido resulta ser canceroso, es necesario además conocer el estadio o extensión de la enfermedad. El tratamiento depende en parte del estadio del cáncer colorrectal; el estadio informa acerca del alcance de la propagación del cáncer desde su foco original. Los sistemas de clasificación o definición del estadio del cáncer de colon pueden variar según los países o zonas geográficas; hay quien utiliza letras en lugar de números para identificar los distintos estadios. Un sistema común de definición del estadio es el siguiente:

    • Estadio 0 - Cáncer en fases muy iniciales, limitado sólo a la capa más superficial (carcinoma in situ)
    • Estadio I - Tumor de la capa superficial interna del colon; no existe crecimiento hacia la pared del colon
    • Estadio II - Tumor de capas más profundas y/o en tejidos circundantes, pero sin extensión a ganglios linfáticos
    • Estadio III - Tumor que se ha propagado ya a ganglios linfáticos, pero no a otros órganos
    • Estadio IV - Tumor que se ha propagado ya a órganos distantes, como hígado, pulmones o hueso (metastásico)

    Otras pruebas de laboratorio:

    • La determnación del CEA (antígeno carcinoembrionario) puede ser útil para definir el estadio. Esta proteína está aumentada en muchas personas con cáncer de colon, y los niveles en sangre suelen presentar una correlación con el estadio del cáncer. La medida del CEA también suele revestir utilidad para evaluar si el tratamiento aplicado ha resultado efectivo.
    • De cara a establecer el tipo de tratamiento más adecuado y para la evaluación del pronóstico en personas con cáncer metastásico se emplean pruebas genéticas para detectar mutaciones en los genes KRAS, BRAF y/o NRAS; se realizan en tejido tumoral. La presencia de determinadas mutaciones indica que tratamientos con fármacos anti-EGFR -como cetuximab o panitumumab- no serán efectivos además de indicar que el pronóstico será más desfavorable.
    • Prueba de inestabiidad de microsatélites (MSI) - prueba genética útil para orientar el tratamiento. Aproximadamente un 15% de cánceres colorrectales presenta dicha inestabilidad. Algunos estudios han demostrado que tumores con MSI presentan mejor pronóstico que los que no los tienen. Sin embargo, es posible que tumores MSI no respondan a determinado tipo de quimioterapia.
  • Tratamiento

    Todos los cánceres de colon, cualquiera que sea su estadio, suelen tratarse quirúrgicamente con extirpación del cáncer y posiblemente también de parte del tejido circundante. A veces es necesario añadir quimioterapia y/o radioterapia para conseguir disminuir el tamaño del tumor y erradicar totalmente las células cancerosas.

    Más recientemente se realiza un tratamiento dirigido contra dianas específicas, es decir, fármacos dirigidos contra proteínas que controlan el desarrollo y maduración de las células. La existencia de proteínas disfuncionantes puede contribuir a un mayor crecimiento del cáncer. Fármacos como cetuximab y panitumumab atacan al receptor del factor de crecimiento epidérmico (EGFR). Este tipo de tratamiento suele tener menos efectos indeseables que la quimioterapia estándar.

Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

Los enlaces dirigidos a páginas web pueden no estar disponibles por causas ajenas a nuestra voluntad, por lo que pedimos disculpas y agradeceremos que nos informe de estas anomalías para poder subsanarlas.

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