También conocido como
Prueba de amplificación del ácido nucleico
VIH-NAAT
PCR del VIH
ARN del VIH
Cuantificación del VIH
Nombre sistemático
ARN cuantitativo del virus de la inmunodeficiencia humana
Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el 11.12.2017.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Cuando se ha contraído la infección por el VIH, para monitorizar inicialmente el estado de la infección por VIH y posteriormente para monitorizar la efectividad del tratamiento antiretroviral.

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando se diagnostica el VIH por primera vez; cada 2-8 semanas al inicio del tratamiento o cuando se cambia el mismo; y después cada 4-8 semanas hasta que la carga viral ya no sea detectable; posteriormente, si se consigue mantener el virus reprimido, cada 3-4 meses; a partir de ahí, la frecuencia con la que se determina la carga viral puede disminuirse a cada 6 meses.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

El virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) es el virus causante del síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA). Esta prueba mide la cantidad (carga viral) de material genético (ARN) del VIH en sangre.

Cuando una persona se infecta por el VIH, el virus se replica, es decir, produce más y más copias de sí mismo. La diana principal del VIH la constituyen los linfocitos CD4 que son un tipo de leucocitos necesarios para combatir las infecciones. El virus penetra en estas células y en ellas se replica para posteriormente diseminarse por todo el organismo. Así, el VIH se disemina hacia ganglios linfáticos, bazo y otras zonas del organismo.

En las etapas iniciales de la infección es posible que no se noten síntomas ni signos de la enfermedad, sino tan sólo algunos síntomas similares a los de la gripe, a pesar de que el virus esté presente en cantidades importantes. Aunque no aparezcan síntomas, si no se inicia tratamiento, el virus continúa replicándose y la carga viral aumenta. El VIH destruye las células CD4 (linfocitos CD4), de tal manera que su número disminuye a medida que la enfermedad progresa.

Normalmente el organismo empieza a producir anticuerpos frente al VIH en respuesta a la infección hacia las 3-8 semanas después de la exposición al virus. Estos anticuerpos suprimen la carga viral del VIH haciéndola disminuir. A pesar de que los síntomas iniciales suelen desaparecer, la infección no se resuelve.

La única manera de determinar si una persona se ha infectado con el VIH es con la prueba que mide anticuerpos VIH y antígeno p24. Si no se detecta la infección pronto y no se instaura tratamiento, la infección va deteriorando el sistema inmunitario del individuo de tal manera que al cabo de los años, si no se ha realizado tratamiento alguno, el sistema inmunitario queda tan debilitado que es incapaz de combatir eficazmente infecciones y cánceres. Los signos y síntomas del SIDA se ponen de manifiesto en esta fase de la enfermedad, cuando el organismo se vuelve más susceptible a microorganismos como los que causan la tuberculosis o infecciones por hongos, o a otras enfermedades tales como el sarcoma de Kaposi.

En el momento del diagnóstico de la infección por VIH se inicia tratamiento antiretrovírico (terapia antiretroviral altamente activa, HAART por sus siglas en inglés) con la finalidad de disminuir al máximo la cantidad de virus en sangre. Esta terapia limita la capacidad de replicación del VIH y por lo tanto reduce el riesgo de progresión hacia SIDA. Si se discontinúa el tratamiento o si éste deja de ser efectivo, la carga viral del VIH puede volver a aumentar.

La prueba de la carga viral del VIH detecta material genético del VIH y mide la cantidad de copias (carga viral) que circulan en sangre en un momento determinado. Permite realizar un seguimiento de las fluctuaciones de la carga viral del VIH, y junto con el recuento de linfocitos CD4, es útil para evaluar la efectividad del tratamiento.

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
La muestra se extrae por punción de una vena del antebrazo.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?
Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    VIH Carga Viral

    Cuando ya se ha establecido el diagnóstico de infección por VIH, la carga viral se utiliza inicialmente junto con el recuento de linfocitos CD4 para determinar el estado de la infección. A partir de ese momento, la carga viral se emplea para monitorizar la efectividad del tratamiento antiretrovírico a lo largo de la enfermedad.

    La carga viral del VIH mide la cantidad de material genético (ARN) del VIH que circula en sangre e indica el número de copias del virus presentes. La evidencia científica ha demostrado que si se mantiene la carga viral a niveles indetectables, el riesgo de progresión de la infección por VIH hacia SIDA disminuye a la vez que mejora significativamente el estado de salud del individuo a largo plazo.

    Cuando se diagnostica una infección por VIH, se recomienda administrar tratamiento antiretrovírico tan pronto como sea posible, incluso en embarazadas. Las personas afectadas suelen tomar como mínimo tres fármacos de dos clases distintas, para conseguir así evitar o minimizar la replicación vírica y la aparición de cepas resistentes a fármacos. La terapia que combina tres o más fármacos antiretrovirales se conoce como terapia antiretroviral altamente activa (HAART, por sus siglas en inglés).

    La carga viral del VIH también es útil para determinar si el virus se ha vuelto resistente a algún fármaco. Esta particularidad se sospecha porque no se produce respuesta al tratamiento y la cantidad de virus en sangre sigue aumentando. Si fuera así, debería modificarse el tratamiento.

    Para obtener la máxima información de los resultados de la carga viral, estos deben siempre evaluarse junto con resultados obtenidos previamente. Además, se evalúan junto con el recuento de linfocitos CD4 para monitorizar hasta qué punto está resultando efectivo el tratamiento. Los linfocitos CD4 son un tipo de leucocitos necesarios para combatir las infecciones. Constituyen el principal objetivo del VIH. El virus penetra en las células CD4, se replica (hace copias de sí mismo) en su interior y así consigue diseminarse por todo el organismo. A medida que el VIH se replica va destruyendo los linfocitos CD4. En caso de no detectar y tratar la infección en sus fases iniciales, la carga viral aumenta y el número de linfocitos CD4 disminuye.

  • ¿Cuándo se solicita?

    La carga viral se solicita, junto con el recuento de linfocitos CD4, cuando se diagnostica por primera vez la infección por VIH. Después de esta evaluación inicial, la carga viral se solicita regularmente, teniendo en consideración varios factores.

    En la tabla siguiente se resumen las recomendaciones referentes a la pauta de solicitud de la carga viral y del recuento de linfocitos CD4.

    Estado clínico Carga viral Recuento de linfocitos CD4
    En el momento del diagnóstico
    Después del inicio del tratamiento antiretroviral (ART) Al cabo de 2-4 semanas y después cada 4-8 semanas hasta que el virus se hace indetectable A los 3 meses
    Durante los 2 primeros años de un ART estable Cada 3-4 meses Cada 3-6 meses
    Después de 2 años de un ART estable, con un virus no detectable en sangre, y con un recuento de CD4 superior a 300 células/mm3 Puede realizarse cada 6 meses Anualmente; si CD4 consistentemente superiores a 500 células/mm3, su monitorización es opcional
    Después de cambiar el ART debido a la aparición de efectos indeseables o al simplificar la pauta de tratamiento cuando el virus se hace indetectable Después de 4-8 semanas, para confirmar la efectividad del tratamiento Monitorización en función del número de CD4 previo y del tiempo que se ha seguido tratamiento antiretrovírico
    Después de cambiar el ART debido a un aumento de la carga viral (tratamiento ineficaz) A las 2-4 semanas y posteriormente cada 4-8 semanas hasta que el virus se hace indetectable Cada 3-6 meses
    Durante el ART si la carga viral se mantiene consistentemente superior a 200 copias/mL Cada 3 meses Cada 3-6 meses
    Si aparecen síntomas nuevos o se inicia nuevo tratamiento con interferón, con corticosteroides o con fármacos anticancerosos Cada 3 meses Se realiza la prueba y se monitoriza en función del estado de salud (por ejemplo, nuevos síntomas asociados a infección por VIH, infecciones oportunistas)

    Tabla adaptada de Guidelines for the Use of Antiretroviral Agents in HIV-1-Infected Adults and Adolescents, table 4. Recommendations on the Indications and Frequency of Viral Load and CD4 Count Monitoring).

  • ¿Qué significa el resultado?

    La carga viral se informa como el número de copias de VIH en un mililitro de sangre (copias/mL).

    Si la carga viral es elevada, indica que el VIH se está reproduciendo. Las cargas virales obtenidas en el momento del diagnóstico, antes del tratamiento o en casos de enfermedad mal controlada pueden alcanzar valores de hasta un millón de copias/mL o incluso más.

    En personas en tratamiento antiretroviral (ART) una carga viral elevada indica que el tratamiento no está siendo efectivo. En estos casos se suele cambiar el tratamiento y suele solicitarse la prueba de resistencia genotípica del VIH al tratamiento, que será de ayuda para establecer una terapia alternativa.

    Resultados de carga viral del VIH consistentemente inferiores a 200 copias/mL indican que el VIH no se está reproduciendo de forma activa y que el riesgo de progresión de la infección es bajo. Sin embargo, un resultado de carga viral informado como “indetectable” no significa que se haya curado la infección. Puede significar que, en el momento del análisis, el nivel de ARN del VIH se sitúa por debajo del umbral de detección de la técnica.

    Durante la monitorización de la enfermedad es más importante evaluar los cambios entre distintas determinaciones de la carga viral que fijarse en el resultado obtenido en un momento determinado. Un aumento de la carga viral indica o bien que la infección está empeorando, o bien que el virus ha desarrollado resistencia frente a los fármacos administrados, que dejan de ser efectivos. Una disminución de la carga viral indica mejoría, efectividad del tratamiento y un buen control de la infección por VIH (se suprime la replicación del virus).

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    A pesar de que el VIH sea indetectable en sangre, puede permanecer en células y tejidos del organismo en forma de un "provirus del VIH". Se conoce como provirus una forma de virus que se ha desplazado al núcleo y ha quedado integrado en el ADN de la célula del individuo. También se conoce como ADN proviral del VIH.

    Existen diferentes métodos de medida de la carga viral, aunque sus resultados no son intercambiables. Por este motivo, es importante medir la carga viral empleando siempre la misma metodología.

  • ¿Las modificaciones en la dieta, ejercicio y otros factores relacionados con el estilo de vida, ayudan a disminuir la carga viral?

    No existe una relación directa entre la carga viral y el ejercicio, la nutrición u otros factores relacionados con el estilo de vida. Sin embargo, los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) sugieren que una dieta saludable es beneficiosa para mantener un mejor estado de salud. Puede obtener información de interés accediendo al siguiente enlace.

  • ¿Se puede transmitir la infección a pesar de que la carga viral sea indetectable?

    Sí, a pesar de que tener un nivel indetectable de carga viral o material genético del VIH disminuye la probabilidad de transmitir la infección, sigue siendo posible transmitirla. Tener unos niveles indetectables de carga viral puede indicar que en sangre circula un número de copias de virus insuficientes como para ser detectables con el método empleado. Puede ser que el virus se encuentre en fluidos corporales, como semen y fluidos vaginales, y por lo tanto se podría transmitir la infección si no se utilizan medidas de protección al mantener relaciones sexuales.

  • ¿Puede emplearse la determinación de la carga viral (ARN del VIH) como prueba de cribado de la infección?

    La prueba de cribado de la infección por VIH recomendada consiste en una combinación de pruebas que detecta un anticuerpo frente al VIH y el antígeno del VIH. Al detectar ambos componentes, aumenta la probabilidad de detección de la infección ya desde las fases más iniciales de la misma. Muchas de la pruebas de cribado de la infección por VIH detectan tan solo un anticuerpo frente al VIH, aunque no por ello dejan de ser válidas (son rápidas y pueden realizarse a la cabecera del enfermo, sin tener que enviar muestra de sangre al laboratorio). Si se obtiene con ellas un resultado positivo, debe confirmarse el resultado con otra prueba de detección de anticuerpos del VIH diferente. En caso de confirmarse el resultado positivo, se confirma el diagnóstico de infección por VIH. Si los resultados son discordantes, puede medirse el ARN del VIH.

  • ¿Por qué en recién nacidos se utiliza la prueba de la carga viral del VIH en el cribado de la infección por VIH?

    Normalmente, a los hijos de madres infectadas con el VIH, se les realiza alguna prueba para saber si ellos mismos padecen la infección, cuando tienen entre 1 y 4 meses de edad. Se utiliza la carga viral del VIH en lugar de una prueba estándar de detección de anticuerpos frente a VIH debido a que los anticuerpos producidos por la madre atraviesan la placenta y se hallan así en la sangre fetal. Por esta razón, la prueba de anticuerpos del VIH podría dar un resultado positivo en el bebé a pesar de no estar infectado.

    Si se obtiene un resultado positivo de la carga viral (ARN del VIH) en un bebé, es probable que el bebé haya adquirido la infección. Para confirmar el diagnóstico, se debe repetir la prueba en una nueva muestra. Una carga viral negativa indica que el bebé no está infectado (aunque podría ser que se hubiera realizado la prueba demasiado pronto después de nacer). Si se obtiene un resultado negativo, suele repetirse la prueba cuando el bebé tiene más de 1 mes de edad y nuevamente cuando es mayor de 4 meses. Es necesario seguir esta sistemática ya que podría ser que la cantidad de virus fuera insuficiente como para ser detectada con la metodología empleada para el análisis.

Bibliografía

Este artículo esta basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

Los enlaces dirigidos a páginas web pueden no estar disponibles por causas ajenas a nuestra voluntad, por lo que pedimos disculpas y agradeceremos que nos informe de estas anomalías para poder subsanarlas.

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