También conocido como
Prueba de amplificación del ácido nucleico
VIH-NAAT
PCR del VIH
ARN del VIH
Cuantificación del VIH
Nombre sistemático
ARN cuantitativo del virus de la inmunodeficiencia humana
Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el 22.05.2022.
Aspectos Generales

¿Por qué hacer el análisis?

Cuando se ha contraído la infección por VIH, para monitorizar inicialmente el estado de la infección por VIH y posteriormente para monitorizar la efectividad del tratamiento antirretroviral.

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando se diagnostica el VIH por primera vez; cada 2-8 semanas al inicio del tratamiento o cuando se cambia el mismo;  después cada 4-8 semanas hasta que la carga viral ya no sea detectable; posteriormente, si se consigue mantener el virus reprimido, cada 3-4 meses; a partir de ahí, la frecuencia con la que se determina la carga viral puede disminuirse a cada 6 meses.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

¿Qué es lo que se analiza?

La infección por el VIH (virus de la inmunodeficiencia humana) es la causante del síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA). Esta prueba mide la cantidad (carga viral) de material genético (ARN) del VIH en sangre.

Cuando una persona se infecta por el VIH, el virus se replica, es decir, produce más y más copias de sí mismo. La diana principal del VIH la constituyen los linfocitos CD4 que son un tipo de leucocitos necesarios para combatir las infecciones. El virus penetra en estas células y en ellas se replica para posteriormente diseminarse por todo el organismo. Así, el VIH se disemina hacia ganglios linfáticos, bazo y otras zonas del organismo.

En las etapas iniciales de la infección es posible que no se noten síntomas ni signos de la enfermedad, sino tan sólo algunos síntomas similares a los de la gripe, a pesar de que el virus esté presente en cantidades importantes. Aunque no aparezcan síntomas, si no se inicia el tratamiento, el virus continúa replicándose y la carga viral aumenta. El VIH destruye las células CD4 (linfocitos CD4), de tal manera que su número disminuye a medida que la enfermedad progresa.

Normalmente el sistema inmunitario empieza a producir anticuerpos frente al VIH en respuesta a la infección hacia las 3-8 semanas después de la exposición al virus. Estos anticuerpos suprimen la carga viral del VIH haciéndola disminuir. A pesar de que los síntomas iniciales suelen desaparecer, la infección no se resuelve.

La única manera de determinar si una persona se ha infectado con el VIH es con la prueba que mide los  anticuerpos VIH y el antígeno p24. Si no se detecta la infección pronto y no se instaura tratamiento, la infección va deteriorando el sistema inmunitario del individuo de tal manera que al cabo de los años, si no se ha realizado tratamiento alguno, el sistema inmunitario queda tan debilitado que es incapaz de combatir eficazmente las infecciones y los cánceres. Los signos y síntomas del SIDA se ponen de manifiesto en esta fase de la enfermedad, cuando el organismo se vuelve más susceptible a los microorganismos como los que causan la tuberculosis o infecciones por hongos, o a otras enfermedades tales como el sarcoma de Kaposi.

En el momento del diagnóstico de la infección por VIH se inicia el tratamiento antirretrovírico (terapia antirretroviral altamente activa, HAART por sus siglas en inglés) con la finalidad de disminuir al máximo la cantidad del virus en sangre. Esta terapia limita la capacidad de replicación del VIH y por lo tanto reduce el riesgo de progresión hacia SIDA. Si se descontinúa el tratamiento o si este deja de ser efectivo, la carga viral del VIH puede volver a aumentar.

La prueba de la carga viral del VIH detecta el material genético del VIH y mide la cantidad de copias (carga viral) que circulan en sangre en un momento determinado. Permite realizar un seguimiento de las fluctuaciones de la carga viral del VIH, y junto con el recuento de linfocitos CD4, es útil para evaluar la efectividad del tratamiento.

Preguntas Comunes

¿Cómo se utiliza?

La prueba de la carga viral del VIH se usa inicialmente, junto con el recuento de CD4, para determinar el estado de la infección por VIH cuando se ha diagnosticado la enfermedad. Luego, la carga viral se usa para controlar la eficacia del tratamiento antirretroviral (TAR) a lo largo del tiempo.

La carga viral del VIH también se puede usar para ayudar a determinar si el virus que lo infecta se ha vuelto resistente a los medicamentos. Si no responde bien al tratamiento y la cantidad de virus sigue aumentando, es posible que haya que modificar el tratamiento.

Las pruebas de carga viral del VIH son más útiles cuando se comparan con los resultados obtenidos de las pruebas anteriores. Se usan en combinación con el recuento de CD4 para monitorizar la efectividad del TAR para suprimir la infección. (Para obtener más detalles, consulte el artículo sobre el recuento de CD4).

¿Cuándo se solicita?

La carga viral se solicita, junto con el recuento de linfocitos CD4, cuando se diagnostica por primera vez la infección por VIH. Después de esta evaluación inicial, la carga viral se solicita regularmente, teniendo en consideración varios factores.

En la tabla siguiente se resumen las recomendaciones referentes a la pauta de solicitud de la carga viral y del recuento de linfocitos CD4.

Estado clínico

Carga viral

Recuento de linfocitos CD4

En el momento del diagnóstico

Después del inicio del tratamiento antirretroviral (TAR)

Al cabo de 2-4 semanas y después cada 4-8 semanas hasta que el virus se hace indetectable

A los 3 meses

Durante los 2 primeros años de un TAR estable

Cada 3-4 meses

Cada 3-6 meses

Después de 2 años de un TAR estable, con un virus no detectable en sangre, y con un recuento de CD4 superior a 300 células/mm3

Puede realizarse cada 6 meses

Anualmente; si los CD4 son consistentemente superiores a 500 células/mm3, su monitorización es opcional

Después de cambiar el TAR debido a la aparición de efectos indeseables o al simplificar la pauta de tratamiento cuando el virus se hace indetectable

Después de 4-8 semanas, para confirmar la efectividad del tratamiento

Monitorización en función del número de CD4 previo y del tiempo que se ha seguido tratamiento antirretrovírico

Después de cambiar el TAR debido a un aumento de la carga viral (tratamiento ineficaz)

A las 2-4 semanas y posteriormente cada 4-8 semanas hasta que el virus se hace indetectable

Cada 3-6 meses

Durante el TAR si la carga viral se mantiene consistentemente superior a 200 copias/mL

Cada 3 meses

Cada 3-6 meses

Si aparecen síntomas nuevos o se inicia nuevo tratamiento con interferón, con corticosteroides o con fármacos anticancerosos

Cada 3 meses

Se realiza la prueba y se monitoriza en función del estado de salud (por ejemplo: nuevos síntomas asociados a infección por VIH, infecciones oportunistas)

Tabla adaptada de Guidelines for the Use of Antiretroviral Agents in HIV-1-Infected Adults and Adolescents. Table 4. Recommendations on the Indications and Frequency of Viral Load and CD4 Count Monitoring).

¿Qué significa el resultado?

La carga viral se informa como el número de copias de VIH en un mililitro de sangre (copias/mL).

Si la carga viral es elevada, indica que el VIH se está reproduciendo. Las cargas virales obtenidas en el momento del diagnóstico, antes del tratamiento o en casos de enfermedad mal controlada, pueden alcanzar valores de hasta un millón de copias/mL o incluso más.

En las personas en tratamiento antirretroviral (TAR) una carga viral elevada indica que el tratamiento no está siendo efectivo. En estos casos se suele cambiar el tratamiento y suele solicitarse la prueba de resistencia genotípica del VIH al tratamiento, que será de ayuda para establecer una terapia alternativa.

Los resultados de carga viral del VIH consistentemente inferiores a 200 copias/mL indican que el VIH no se está reproduciendo de forma activa y que el riesgo de progresión de la infección es bajo. Sin embargo, un resultado de carga viral informado como “indetectable” en una persona que tiene infección por VIH no significa que se haya curado la infección. Puede significar que, en el momento del análisis, el valor del ARN del VIH se sitúa por debajo del umbral de detección de la técnica.

Durante la monitorización de la enfermedad es más importante evaluar los cambios entre las distintas determinaciones de la carga viral que fijarse en el resultado obtenido en un momento determinado. Un aumento de la carga viral indica, o bien que la infección está empeorando, o bien que el virus ha desarrollado resistencia frente a los fármacos administrados, que entonces dejan de ser efectivos. Una disminución de la carga viral indica mejoría, efectividad del tratamiento y un buen control de la infección por VIH (se suprime la replicación del virus).

¿Por qué mi médico quiere que vaya al mismo laboratorio cada vez que me hago la prueba de carga viral del VIH?

Los laboratorios pueden usar diferentes métodos para medir la carga viral del VIH, por lo que los resultados pueden variar de un laboratorio a otro. Cuando se realiza una serie de pruebas de carga viral, se recomienda que las realice con el mismo método, generalmente en el mismo laboratorio, para que los resultados puedan compararse e interpretarse correctamente. El seguimiento de los aumentos o disminuciones de la carga viral deben realizarse con el mismo método para proporcionar una imagen precisa, respecto a si el virus se está replicando o se mantiene estable con la terapia actual.

¿Cómo se trata el VIH?

Se recomienda que todas las personas diagnosticadas con infección por VIH reciban tratamiento antirretroviral lo antes posible, incluidas las mujeres embarazadas. Las personas suelen tomar al menos tres medicamentos de dos clases diferentes para prevenir o minimizar la replicación del virus y la aparición de cepas resistentes a los medicamentos. Las combinaciones de tres o más medicamentos antirretrovirales se denominan terapia antirretroviral de gran actividad o TARGA, puede encontrar más información en el artículo infección por VIH y SIDA.

¿Las modificaciones en la dieta, ejercicio y otros factores relacionados con el estilo de vida, ayudan a disminuir la carga viral?

No existe una relación directa entre la carga viral y el ejercicio, la nutrición u otros factores relacionados con el estilo de vida. Sin embargo, los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) sugieren que una dieta saludable es beneficiosa para mantener un mejor estado de salud. Puede obtener información de interés accediendo al siguiente enlace.

¿Se puede transmitir la infección a pesar de que la carga viral sea indetectable?

Sí, a pesar de que tener un nivel indetectable de carga viral o material genético del VIH disminuye la probabilidad de transmitir la infección, sigue siendo posible transmitirla. Tener unos valores indetectables de carga viral puede indicar que en sangre circula un número de copias de virus insuficientes como para ser detectables con el método empleado. Puede ser que el virus se encuentre en fluidos corporales, como semen y fluidos vaginales, y por lo tanto se podría transmitir la infección si no se utilizan medidas de protección al mantener relaciones sexuales.

¿Puede emplearse la determinación de la carga viral (ARN del VIH) como prueba de cribado de la infección?

La prueba de cribado de la infección por VIH recomendada consiste en una combinación de pruebas que detectan un anticuerpo frente al VIH y el antígeno del VIH. Al detectar ambos componentes, aumenta la probabilidad de detección de la infección ya desde las fases iniciales de la misma. Muchas de las pruebas de cribado de la infección por VIH detectan tan solo un anticuerpo frente al VIH, aunque no por ello dejan de ser válidas (son rápidas y pueden realizarse a la cabecera del enfermo, sin tener que enviar muestra de sangre al laboratorio). Si se obtiene con ellas un resultado positivo, debe confirmarse el resultado con otra prueba de detección de anticuerpos del VIH diferente. En caso de confirmarse el resultado positivo, se confirma el diagnóstico de infección por VIH. Si los resultados son discordantes, puede medirse el ARN del VIH.

La prueba de detección recomendada para los recién nacidos es la prueba de ARN del VIH, que se explica a continuación.

¿Por qué en recién nacidos se utiliza la prueba de la carga viral del VIH en el cribado de la infección por VIH?

Normalmente, a los hijos de madres infectadas con el VIH, se les realiza alguna prueba para el VIH para saber si ellos mismos padecen la infección, cuando tienen entre 1 y 4 meses de edad. Se utiliza la carga viral del VIH en lugar de una prueba estándar de detección de anticuerpos frente al VIH debido a que los anticuerpos producidos por la madre atraviesan la placenta y se hallan en la sangre fetal. Por esta razón, la prueba de anticuerpos del VIH podría dar un resultado positivo en el bebé a pesar de no estar infectado.

Si se obtiene un resultado positivo de la carga viral (ARN del VIH) en un bebé, es probable que el bebé haya adquirido la infección. Para confirmar el diagnóstico, se debe repetir la prueba en una nueva muestra. Una carga viral negativa indica que el bebé no está infectado (aunque podría ser que se hubiera realizado la prueba demasiado pronto después de nacer). Si se obtiene un resultado negativo, suele repetirse la prueba cuando el bebé tiene más de 1 mes de edad y nuevamente cuando es mayor de 4 meses. Es necesario seguir esta sistemática ya que podría ser que la cantidad de virus fuera insuficiente como para ser detectada con la metodología empleada para el análisis.

¿Qué es el provirus del VIH?

Incluso cuando el VIH es indetectable en la sangre, persiste en las células y tejidos de todo el cuerpo como provirus del VIH. El provirus del VIH se refiere al virus que se ha trasladado al núcleo de las células y se ha combinado con el ADN de la célula huésped. Esto también se llama "ADN proviral del VIH".

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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