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¿En qué consisten los marcadores tumorales?

Los marcadores tumorales son sustancias, en general proteínas, producidas por el tejido cancerígeno o algunas veces por el organismo en respuesta a un crecimiento de tipo canceroso. Algunos de ellos se pueden detectar en sangre, orina, otros líquidos biológicos o en muestras de tejido, de modo que estos marcadores se pueden emplear, aisladamente o junto con otras pruebas y procedimientos, para detectar y contribuir al diagnóstico de ciertos tipos de cáncer, para predecir y monitorizar la respuesta al tratamiento y para detectar las recurrencias de la enfermedad.

Últimamente, la idea de marcador tumoral ha adquirido un concepto más amplio. Se han desarrollado nuevos tipos de pruebas que evalúan alteraciones en el material genético (ADN, ARN) de un individuo. Se sabe que algunas alteraciones genéticas se asocian a ciertos tipos de cáncer y pueden emplearse como un marcador tumoral para determinar el pronóstico de la enfermedad, establecer un tratamiento dirigido a dianas específicas y/o detectar algunos tipos de cáncer de manera precoz. Además, los avances tecnológicos han permitido desarrollar pruebas con capacidad para evaluar varios marcadores genéticos o paneles de marcadores simultáneamente, y por lo tanto, se obtiene mucha más información acerca de las características del tumor.

Solo unos pocos marcadores tumorales están bien establecidos para su  utilización en la práctica clínica diaria. También hay otros que se solicitan mucho menos frecuentemente por ser menos sensibles y específicos, y finalmente existen algunos marcadores que siguen siendo objeto de investigación. Lo más probable es que, a medida que se alcancen nuevos objetivos en investigación, aparezcan nuevos marcadores tumorales y más eficaces.

Limitaciones

A pesar de que la información que proporcionan los marcadores tumorales puede ser muy útil, presentan algunas limitaciones como:

  • Pueden aumentar en alteraciones distintas al cáncer.
  • Algunos son específicos de un tipo concreto de cáncer y otros se observan en distintos tipos de cáncer.
  • No todas las personas con un determinado tipo de cáncer presentan concentraciones aumentadas del marcador tumoral correspondiente.
  • No todos los tipos de cáncer tienen un marcador tumoral identificado o asociado al tumor.

Por consiguiente, los marcadores tumorales no son diagnósticos de cáncer por sí solos; en algunos casos, proporcionan información adicional que debe considerarse junto con la historia clínica del individuo, la exploración física y otras pruebas de laboratorio o ajenas al laboratorio como las pruebas de imagen. 

¿Cómo se utilizan los marcadores tumorales?

Los marcadores tumorales pueden emplearse con distintas finalidades, y normalmente se utilizan junto con otras pruebas. En función del tipo de cáncer se pueden emplear junto con otras pruebas como por ejemplo una biopsia, una extensión de sangre o un aspirado de la médula ósea, y/o junto con otros marcadores tumorales. La información que proporcionan no es definitiva, pero constituye una información adicional valiosa para:

  • Cribado. La mayoría de los marcadores tumorales no son adecuados para el cribado general en la población ya que no son suficientemente sensibles y específicos. Sin embargo, algunos pueden utilizarse para evaluar a las personas que tienen un alto riesgo, porque tienen una historia familiar de un determinado tipo de cáncer en particular.
  • Ayuda al diagnóstico. En una persona que presenta síntomas, los marcadores tumorales pueden utilizarse para facilitar la identificación del origen del cáncer, para ayudar a diferenciarlo de otras situaciones. 
  • Estadio. En una persona con cáncer, las elevaciones del marcador tumoral pueden ser útiles para determinar el grado de propagación a otros tejidos y órganos.
  • Determinación del pronóstico. Algunos marcadores tumorales pueden servir de ayuda para determinar el grado de agresividad del cáncer.
  • Guía de tratamiento. Se sabe que algunos marcadores tumorales ofrecen información sobre el tipo de tratamiento al que puede responder una persona determinada.Para más información consultar el artículo “Pruebas genéticas para el tratamiento dirigido del cáncer”.
  • Monitorización del tratamiento y detección de recurrencias. Los marcadores tumorales se pueden utilizar para monitorizar la efectividad del tratamiento, especialmente en los casos más avanzados. Si la concentración del marcador tumoral disminuye, el tratamiento está funcionando; si se mantiene elevada, son necesarias algunas modificaciones. Sin embargo, esta información se tiene que usar con precaución, porque otras situaciones pueden a veces producir aumentos o disminuciones de la concentración del marcador tumoral. Una de las principales aplicaciones del uso de los marcadores tumorales es para monitorizar la recurrencia de la enfermedad. Si el marcador tumoral está elevado antes del tratamiento, disminuye con el tratamiento y posteriormente vuelve a aumentar, seguramente el cáncer estará recidivando. Si después de la extirpación quirúrgica del cáncer las concentraciones siguen siendo elevadas, lo más probable es que no se haya extirpado la totalidad de tejido tumoral.

En la tabla siguiente se presentan algunas características de la utilización de diversos marcadores tumorales.

Tabla con algunos ejemplos de marcadores tumorales

Los marcadores tumorales pueden asociarse a más de un tipo de cáncer. En esta tabla sedescriben algunos ejemplos de marcadores tumorales y sus posibles aplicaciones.

EJEMPLOS DE MARCADORES TUMORALES

Marcador Tumoral

Cáncer

Otros datos de interés

¿Cuándo/Cómo se utiliza?

Muestra habitual

Alfa-fetoproteína (AFP)

Hígado,

cáncer de ovario o testículos

También aumenta durante el embarazo y en la hepatitis

Ayuda al diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

Reordenamientos del gen ALK

Pulmón (células no pequeñas), linfoma anaplásico de células grandes

Ayuda a conocer si es adecuado un tratamiento dirigido contra dianas específicas

Guía para el tratamiento

Tejido

Reordenamiento del gen asociado a células B (inmunoglobulinas)

Linfoma de células B

Detecta cambios característicos (reordenamientos) en genes específicos de células B

Ayuda al diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Médula ósea, tejido, fluidos corporales, sangre

B2M (Beta-2 microglobulina)

 

Mieloma múltiple y algunas leucemias y linfomas

Presente en muchas otras situaciones, como en la enfermedad renal

Determinación del pronóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre, orina, líquido cefalorraquídeo(LCR)

BCR-ABL

Leucemia mieloide crónica (LMC), leucemia linfocítica aguda positiva para BCR-ABL

 

Ayuda al diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre, médula ósea

CA 15-3

(el Antígeno carbohidrato 15-3 y el CA 27-29 son dos pruebas diferentes para el mismo marcador)

Cáncer de mama

 

También aumenta en enfermedades de mama benignas, en casos de endometriosis, hepatitis y en otros cánceres como el de pulmón y el de ovario 

Monitorización del tratamiento, y determinación de recurrencias

Sangre

CA 19-9

(Antígeno carbohidrato 19-9)

Páncreas,

en algunos conductos biliares, vesícula biliar, estómago y colon 

También aumenta en otros cánceres del tracto digestivo y enfermedades no cancerosas como

enfermedades tiroideas, pancreatitis, obstrucción de la vía biliar y en la enfermedad inflamatoria intestinal

Monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

CA-125

(Antígeno carbohidrato 125)

Ovario

También aumenta en otros cánceres como los de endometrio, peritoneo, trompas de Falopio y en enfermedades no cancerosas como endometriosis, enfermedad pélvica inflamatoria, fibromas uterinos y embarazo 

Ayuda al diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

Calcitonina

Carcinoma medular de tiroides e hiperplasia de las células C

También aumenta en otros cánceres como el de pulmón y en leucemias, aunque no se utiliza para el diagnóstico de estos trastornos

Ayuda al diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

CEA

(Antígeno

carcinoembrionario)

 

Colorrectal, pancreático, pulmón, mama, medular de tiroides, y otros tipos de cáncer

También aumenta en otras situaciones como en artritis reumatoide, hepatitis, bronquitis crónica, colitis, pancreatitis y en fumadores

Establecimiento del estadio, determinación del pronóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

Cromogranina A (CgA)

Tumores neuroendocrinos (carcinoide, neuroblastoma)

Quizás sea el más sensible para tumores carcinoides

Ayuda para el diagnóstico y monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

DCP (Des-gamma-carboxi protrombina)

Carcinoma hepatocelular

Puede usarse con estudio de imágenes, AFP, AFP-L3%

 

Monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

Mutación EGFR

Pulmón (de células no pequeñas), a veces en tumores de cabeza y cuello

De ayuda para conocer si el tratamiento dirigido contra dianas específicas es adecuado

Determinación del pronóstico y guía para el tratamiento

Tejido

Receptores de estrógenos y progesterona

Mama

Aumento en cáncer hormono dependiente

Determinación del pronóstico y guía para el tratamiento

Tejido

Fibrina/Fibrinógeno

Vejiga

 

Monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Orina

Gastrina

Gastrinoma (tumor productor de gastrina), hiperplasia de células G

De ayuda para el diagnóstico del síndrome de Zollinger-Ellison

Ayuda para el diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

hCG

(Gonadotropina coriónica humana, conocida también como beta-hCG)

Testicular y trofoblástico, tumores de células germinales, coriocarcinoma

Aumenta en el embarazo

Ayuda para el diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre, orina

HER2

Mama, gástrico, esofágico

Ayuda a guiar el tratamiento con fármacos dirigidos contra el receptor HER2 de las células cancerosas

Determinación del pronóstico y guía para el tratamiento

Tejido

Mutación JAK2

Algunos tipos de leucemias, trastornos mieloproliferativos de la médula (por ejemplo, policitemia vera)

Útil para detectar mutaciones genéticas asociadas con las enfermedades mencionadas 

Ayuda para el diagnóstico

Sangre, médula ósea

Mutación KRAS

Colon, pulmón (de células no pequeñas)

De ayuda para conocer si el tratamiento dirigido contra dianas específicas es adecuado

Determinación del pronóstico y guía para el tratamiento

Tejido

Lactato deshidrogenasa (LDH)

Testicular y tumores de células germinales

Elevada con frecuencia en otras muchas situaciones benignas, puede emplearse en otros cánceres como linfoma, melanoma, neuroblastoma

Establecimiento del estadio, determinación del pronóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

Inmunoglobulinas monoclonales

Mieloma

múltiple y macroglobulinemia

de Waldenström

Normalmente detectada mediante electroforesis de proteínas o por medición de cadenas ligeras libres de inmunoglobulinas

Ayuda para el diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre, orina

PSA (antígeno prostático específico) total y libre

Próstata

Aumenta en la hiperplasia benigna de próstata, en prostatitis y con la edad, útil como cribado en varones 

Cribado, ayuda para el diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

SMRP (péptidos relacionados con mesotelina)

Mesotelioma (cáncer poco común asociado con la exposición al asbesto)

 

Co frecuencia junto con pruebas de imagen

Monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre

Reordenamiento del gen del receptor de células T

Linfoma de células T

Detecta cambios característicos (reordenamientos) en genes específicos de células T

Ayuda para el diagnóstico, monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Médula ósea, tejido, fluidos corporales, sangre

Tiroglobulina

Tiroides

Utilizado después de la extirpación de la glándula para evaluar el tratamiento

Monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Sangre, tejido

Pruebas de expresión génica del cáncer de mama (por ejemplo: Oncotype DX® y MammaPrint®)

 

Mama

Evaluar el riesgo de recurrencia; ayudar a determinar si algunas personas con cáncer de mama pueden evitar la quimioterapia

 

Monitorización del tratamiento y determinación de recurrencias

Tejido

 

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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