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Este artículo fue modificado por última vez el 13.06.2021.
Aspectos generales

¿Por qué hacer el análisis?

Para diagnosticar un tumor carcinoide productor de serotonina.

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando aparecen signos o síntomas sugestivos de tumor carcinoide, como pueden ser el rubor facial, la diarrea o la dificultad para respirar.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa del brazo.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Puede ser necesario evitar ciertos alimentos o medicamentos antes de realizar la extracción. 

¿Qué es lo que se analiza?

La serotonina es una sustancia que participa en la transmisión de información entre las células del sistema nervioso. Esta prueba mide la cantidad de serotonina presente en la sangre.

La serotonina deriva del aminoácido triptófano y se produce en función de las necesidades del sistema nervioso (principalmente el cerebro) o de ciertas células presentes en los bronquios (pulmones) y tracto gastrointestinal. Más del 90% de la serotonina de la sangre se encuentra en el interior de las plaquetas.

La serotonina permite la transmisión de los impulsos nerviosos y la contracción de los vasos sanguíneos, participa en el ciclo del sueño-vigilia e influye en el estado de ánimo. Su metabolización ocurre en el hígado, dando lugar a metabolitos como el 5-HIAA (ácido 5-hidroxiindolacético) que se eliminan por la orina.

Normalmente, la serotonina se encuentra en la sangre en pequeñas concentraciones. Sin embargo, los tumores carcinoides pueden llegar a liberar a la sangre grandes cantidades de serotonina y 5HIAA de forma continua o intermitente. Los tumores carcinoides son masas de crecimiento lento que se desarrollan mayoritariamente en el sistema gastrointestinal (sobre todo en el apéndice) o en los pulmones, aunque pueden aparecer en otros órganos. Estos tumores se generan a partir de las células del sistema neuroendocrino, que en condiciones normales son las responsables de liberar hormonas en respuesta a las señales del sistema nervioso y que se encuentran repartidas por todo el organismo. La serotonina excesiva producida por un tumor carcinoide puede causar signos o síntomas como rubor y enrojecimiento brusco de la piel, diarrea, taquicardia o dificultad para respirar, especialmente si el tumor ha llegado al hígado. Esta serie de signos y síntomas se conocen como síndrome carcinoide.

Según la Sociedad Española de Oncología Médica (SEOM), los tumores neuroendocrinos, entre los que se encuentra el tumor carcinoide, son relativamente poco frecuentes, con una incidencia anual ajustada por edad inferior a 10 casos por cada 100.000 habitantes. Se ha observado un aumento en su incidencia en los últimos 30 años, debido principalmente a la mejora de las técnicas diagnósticas y a la mejor identificación de los casos. Aunque su incidencia es baja, su prevalencia es significativa debido a la historia natural de la mayoría de estos tumores, de lento crecimiento y de larga supervivencia. Suponen la segunda neoplasia avanzada más prevalente del tracto digestivo tras el cáncer colorrectal. 

Probablemente existan muchos más casos que no han sido diagnosticados ya que muchos tumores se mantienen con un tamaño pequeño y sin causar síntomas. Un tumor carcinoide  detectado en un paciente asintomático durante una prueba diagnóstica o una intervención quirúrgica realizadas por otras causas se denomina “incidentaloma”. Algunos de estos tumores de pequeño tamaño pueden crecer con el tiempo y llegar a causar una obstrucción del intestino o de los bronquios pulmonares.

¿Es necesaria alguna preparación especial para asegurar la calidad de la muestra?

La preparación del paciente es muy importante para obtener un resultado fiable de la determinación de serotonina. Debe evitarse el consumo de alimentos ricos en serotonina durante al menos 3 días antes de la extracción de la  muestra. Algunos de estos alimentos son los aguacates, plátanos, piñas, ciruelas, melones, pomelos, bananas, kiwis, nueces, nueces pecanas, nueces americanas, calabazas, tomates o berenjenas.

También existe una serie de medicamentos que alteran el metabolismo de la serotonina. Es importante consultar con el médico para determinar si es posible o no interrumpir el tratamiento.

Además, ciertos laboratorios pueden solicitar que la muestra se extraiga en ayunas.

Preguntas comunes

¿Cómo se utiliza?

La determinación de serotonina se utiliza como una herramienta para el diagnóstico de los tumores carcinoides. En ocasiones puede solicitarse junto con una determinación de 5-HIAA en la orina de 24 horas

La determinación de serotonina no se suele utilizar como una herramienta de seguimiento para valorar la efectividad del tratamiento o para detectar la reaparición de un tumor carcinoide. En estos casos se suele solicitar la determinación de cromogranina A o de 5-HIAA.

¿Cuándo se solicita?

Esta prueba se solicita principalmente en las personas que tienen los signos o síntomas sugestivos de la presencia de un tumor carcinoide. Algunos de estos síntomas son: 

  • Enrojecimiento de la cara y del cuello, generalmente de forma brusca (“flushing”).
  • Diarrea, náuseas, vómitos.
  • Taquicardia (aumento del ritmo cardíaco).
  • Dificultad para respirar, tos.

Esta prueba se puede solicitar de forma inicial o después de obtener un resultado negativo o dudoso de la determinación de 5-HIAA.

¿Qué significa el resultado?

Un aumento significativo de la concentración de serotonina en una persona con síntomas compatibles con un síndrome carcinoide sugiere la presencia de un tumor carcinoide, aunque el diagnóstico no se considera definitivo. Para confirmar el diagnóstico es necesario localizar el tumor y tomar una muestra mediante biopsia para que sea analizada en el servicio de Anatomía Patológica. Generalmente, si se obtiene un resultado positivo se solicitarán pruebas de imagen para tratar de localizar el tumor, en el caso de que esté presente. 

Aunque los resultados de serotonina o de 5-HIAA sean normales, es posible que exista un tumor carcinoide. Algunos de estos tumores no producen serotonina o lo hacen de forma intermitente.

Es poco probable que un paciente que no presenta síntomas ni tiene elevación de serotonina o de 5-HIAA tenga un tumor carcinoide productor de serotonina.

¿De qué forma afectan los medicamentos a la determinación de serotonina?

Existe una serie de medicamentos que pueden afectar a la determinación de serotonina, como la morfina, los inhibidores de la monoamino oxidasa (IMAO) como la reserpina, la metildopa y el litio. Es importante consultar con el médico antes de disminuir la dosis o dejar de tomar cualquier medicamento.

¿Es necesario determinar tanto la serotonina como el 5-HIAA?

La serotonina y el 5-HIAA proporcionan información complementaria. En algunos casos está más indicada la determinación del 5-HIAA debido a que es más estable y, al realizarse en la orina de 24 horas, ofrece más posibilidades de detectar la secreción de serotonina, en el caso de que se produzca de forma intermitente. El médico seleccionará la prueba más indicada para cada caso.

¿Existen personas con un riesgo aumentado de desarrollar un tumor carcinoide?

La mayoría de los tumores neuroendocrinos son esporádicos y no presentan una causa ni unos factores de riesgo concretos conocidos. Sin embargo, según la SEOM, en algunos casos pueden aparecer agregados en familias, dando lugar a síndromes hereditarios. Entre ellos destacan la neoplasia endocrina múltiple (MEN), de herencia autosómica dominante, que aumentan el riesgo de que una persona pueda desarrollar tumores en las glándulas del sistema endocrino y también un tumor carcinoide.

¿Cómo se puede localizar un tumor carcinoide?

El método se suele basar en el uso de pruebas de imagen como la radiografía, la tomografía computarizada (TC) o la resonancia magnética nuclear (RMN). Sin embargo, en algunos casos es necesaria una intervención quirúrgica para localizar el tumor.

¿Cómo se puede saber si un tumor es benigno o maligno?

Para diferenciar entre neoplasias benignas y malignas es necesaria la obtención de un trozo del tumor mediante biopsia o extraer el tumor completo mediante cirugía. El tumor se enviará al servicio de Anatomía Patológica donde se examinarán las células al microscopio.

¿Hay algo más que debería saber?

La concentración de serotonina en suero puede estar ligeramente aumentada en las personas con obstrucción intestinal, infarto agudo de miocardio, fibrosis quística y en los casos de síndrome de dumping. La determinación de serotonina no tiene utilidad para el manejo de estas situaciones.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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