También conocido como
HE4
Nombre sistemático
Proteína epididimal humana 4
Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el 30.05.2021.
Aspectos generales

¿Por qué hacer el análisis?

Para monitorizar el cáncer de ovario de tipo epitelial una vez completado el tratamiento; para detectar recurrencias o progresión de la enfermedad; no se recomienda como prueba de cribado en mujeres asintomáticas.

¿Cuándo hacer el análisis?

Antes de empezar el tratamiento de un cáncer epitelial de ovario y regularmente una vez finalizado el tratamiento.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

¿Qué es lo que se analiza?

La proteína epididimal humana 4 (HE4) es una proteína producida por la mayoría de células del cáncer epitelial de ovario. Por esta razón, HE4 constituye un marcador tumoral de gran utilidad en determinadas circunstancias. HE4 permite medir la cantidad de proteína epididimal humana 4 en sangre.

La concentración de HE4 suele estar aumentada de manera significativa en la sangre de mujeres con cáncer epitelial de ovario. Si la concentración de HE4 es elevada, la proteína es útil para monitorizar la efectividad del tratamiento y/o para detectar una posible recurrencia del cáncer.

El cáncer de ovario constituye la quinta causa más común de muerte debida a cáncer en mujeres. Según la American Cancer Society (ACS), el riesgo de desarrollar un cáncer de ovario se estima de 1 por cada 75 mujeres, siendo el riesgo de morir por esta causa de 1 por cada 100 mujeres con cáncer de ovario. ACS estima que cada año se diagnostican alrededor de 22,000 casos nuevos en los EE. UU. y alrededor de 14,000 mujeres mueren a causa de ello. 

Según la Asociación Española contra el Cáncer, en España se diagnostican unos 3.300 casos anuales, lo que representa el 5,1% de los cánceres entre las mujeres; por lo que la incidencia en nuestro país se puede considerar alta, con un ascenso lento pero constante desde los años 60.

De entre todos los cánceres de ovario, el de tipo epitelial es el más común. Se origina en las células que recubren la parte más externa de los ovarios y representa entre el 85 y 90% de todos los cánceres de ovario.

Se han descrito diferentes subtipos de cáncer epitelial de ovario entre los cuales se incluyen los siguientes: seroso, endometrioide, mucinoso, y el de células claras. De todos ellos el tipo seroso es el más frecuente. En algunos estudios se ha demostrado que la concentración de HE4 está elevada en más del 90% de los cánceres epiteliales de ovario serosos o endometrioides, y en cerca del 50% de los de células claras. Contrariamente, las concentraciones de HE4 no suelen aumentar en los de tipo mucinoso. Por tanto, HE4 no se utiliza para el seguimiento de pacientes con otros tipos de cáncer de ovario, como tumores mucinosos o de células germinales.

Actualmente, no existe un método confiable para la detección temprana del cáncer de ovario entre mujeres asintomáticas. Tan solo se consigue detectar alrededor de un 20% de los cánceres de ovario cuando la enfermedad se encuentra en una fase temprana. Una de las razones, es que a menudo los cánceres de ovario en etapa inicial no causan síntomas. 

Se sigue investigando acerca del desarrollo de metodologías fiables que permitan detectar de manera precoz el cáncer de ovario en mujeres asintomáticas. Mientras no se disponga de ellas, es muy importante someterse a exploraciones físicas regulares que incluyan un examen pélvico. Además se debe tener en cuenta cualquier signo o síntoma referido por una mujer así como sus antecedentes familiares.

Preguntas comunes

¿Cómo se utiliza?

La proteína epididimal humana 4 (HE4) es una prueba relativamente reciente que se usa junto con el CA-125 en la monitorización del cáncer epitelial de ovario una vez la mujer se ha sometido a tratamiento. Para que el HE4 sea útil como marcador tumoral, su concentración en sangre debe estar aumentada previamente al inicio del tratamiento.

Tradicionalmente, para monitorizar los cánceres de ovario, se disponía de la prueba CA-125. Sin embargo, la concentración de CA-125 no está aumentada en todos los cánceres de ovario, puede no estar aumentada significativamente en las fases más tempranas de dicho cáncer y por otra parte puede aumentar en otras enfermedades no cancerosas. Por estos motivos, los profesionales siguen buscando otros marcadores tumorales con mayor sensibilidad y especificidad.

Actualmente, el uso conjunto de HE4 y de CA-125 proporciona información complementaria y permite monitorizar mejor la evolución del cáncer de ovario después del tratamiento, para saber si este ha sido efectivo y/o si la enfermedad está recurriendo. Ambas pruebas se solicitan antes del inicio del tratamiento para establecer así un nivel basal; posteriormente se solicitan periódicamente. Normalmente, en lugar de una determinación aislada del marcador tumoral, suele ser más útil disponer de una serie de determinaciones de HE4 y de CA-125 para observar si las concentraciones aumentan o disminuyen.

Las pruebas seriadas para HE4 deben usarse junto con otros hallazgos clínicos para monitorizar el cáncer de ovario. Los resultados de la prueba HE4 con diferentes instrumentos / métodos no se pueden comparar entre sí.

No se recomienda la medida de HE4 como prueba de cribado en mujeres asintomáticas, debido a su baja especificidad. En el organismo, otros tejidos normales pueden también producir pequeñas cantidades de HE4 y por lo tanto pueden observarse aumentos moderados de su concentración en trastornos no cancerosos.

No se recomienda el empleo de este marcador tumoral para monitorizar cáncer epitelial de ovario de tipo mucinoso o tumores de células germinales porque rara vez se eleva en estos cánceres. 

Se ha desarrollado un cálculo o algoritmo para estimar el riesgo de que un tumor ovárico sea maligno (ROMA, por sus siglas en inglés). Este cálculo combina los resultados de HE4 y CA-125, y tiene además en cuenta el estado menopáusico, proporcionando finalmente un índice o puntuación numérica. A veces se solicita antes de la cirugía para determinar si una masa pélvica puede ser maligna o no.

¿Cuándo se solicita?

HE4 se suele solicitar junto con CA-125 cuando a una mujer se le diagnostica un cáncer epitelial de ovario, con la finalidad de conocer si el tumor está produciendo estas proteínas y para disponer de un valor basal frente al que se compararán otros resultados obtenidos posteriormente. En caso de que antes del tratamiento las concentraciones estén aumentadas, HE4 y CA-125 se solicitan periódicamente después del tratamiento para monitorizar una posible recurrencia o progresión del cáncer.

A veces, ante una masa pélvica que debe intervenirse quirúrgicamente, al médico le interesa solicitar la determinación de HE4 y CA-125 para utilizarlas en el cálculo conocido como ROMA, y determinar así si es probable que la masa que presenta la mujer es maligna.

¿Qué significa el resultado?

Si una mujer a la que se le ha diagnosticado cáncer de ovario epitelial tiene una concentración inicial de HE4 normal, entonces la prueba no es útil para monitorizar el cáncer de ovario. 

Una disminución de las concentraciones de HE4 y de CA-125 después del tratamiento suele ser indicativa de una buena respuesta al tratamiento del cáncer epitelial de ovario.

Si las concentraciones aumentan o no varían, probablemente el cáncer no habrá respondido al tratamiento. Un aumento progresivo, continuado y marcado de las concentraciones de HE4 y CA-125 durante la monitorización periódicamente realizada después del tratamiento (o cirugía) sugiere una recurrencia del cáncer.

El índice o puntuación numérica proporcionada por el algoritmo ROMA puede predecir, antes de la intervención quirúrgica, si una masa pélvica en una mujer puede ser maligna o no.

¿Hay algo más que debería saber?

El método de medida de HE4 no tiene por qué ser el mismo en todos los laboratorios. Por lo tanto, los resultados obtenidos en distintos laboratorios no son siempre comparables. En caso de que se tengan que realizar medidas seriadas de HE4, es recomendable realizarlas todas en el mismo laboratorio, o si no fuera posible, en laboratorios que trabajen con la misma metodología analítica. Así se garantiza que los resultados seriados obtenidos sean comparables y se puedan interpretar correctamente. El médico seguramente le podrá proporcionar información acerca del laboratorio que realiza la determinación.

¿Se puede realizar esta prueba en la misma consulta médica?

No. Para la determinación de HE4 se necesita una instrumentación especial. Se trata de una prueba no disponible en todos los laboratorios por lo que es probable que la muestra se envíe a un laboratorio de referencia.

¿Es necesario emplear tanto HE4 como CA-125?

Por ahora y con los datos de los que se dispone, HE4 no debe emplearse aisladamente. Se considera que HE4 es de gran ayuda en la monitorización del cáncer epitelial de ovario. Es posible que con el tiempo y a medida que se disponga de más resultados, su uso ofrezca otras ventajas.

¿En qué casos al médico no le interesa monitorizar el cáncer de ovario con HE4?

La prueba HE4 no está indicada si el cáncer de ovario no es epitelial. Como herramienta de monitorización tampoco reviste utilidad si el cáncer no produce HE4. Además, dado que es una prueba nueva, es posible que el médico esté esperando que haya más datos disponibles sobre la prueba antes de solicitarla.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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