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01.03.2018.
¿En qué consiste?

La intoxicación por plomo es una condición evitable causada por la exposición al plomo. Se detecta por elevados niveles sanguíneos de plomo y puede provocar daños permanentes, especialmente en niños. Los Centers for Disease control and Prevention (CDC) estiman que en EEUU hay unos 310.000 niños entre 1 y 5 años que tienen niveles de plomo en sangre superiores al límite de seguridad (10 µg/dL -microgramos/decilitro-). Cuando se alcance el objetivo de los CDC de fijar el umbral en niños a 5 µg/dL, la cifra anterior se situará en torno a 450.000 niños. Esta recomendación se basó en la evidencia acumulada de los efectos adversos que la exposición a cantidades de plomo por mínimas que fueran, tenía sobre la salud.

El plomo es un metal maleable y resistente a la corrosión y que está presente en pequeñas cantidades en nuestro entorno. Antes de 1978, era un componente importante de la pintura de las casas y en las gasolinas, utilizado en las cañerías de agua, latas de conserva y en los insecticidas agrarios. Aunque actualmente se ha prohibido el plomo para estos usos, todavía se utiliza en más de cien tipos de industrias y en muchas aficiones.

Pequeñas partículas de plomo entran en el organismo por inhalación o por ingesta de polvo contaminado con plomo. El plomo pasa de los pulmones o del tracto gastrointestinal hacia la circulación sanguínea y se distribuye a diversos órganos. Se puede acumular durante décadas en los huesos y en los dientes. Se estima que aproximadamente un 94% y un 73% del plomo se acumula en los huesos en adultos y en niños, respectivamente. Para liberarse del plomo, el organismo lo va captando lentamente de los huesos y lo excreta por la orina y las heces. En el embarazo o a causa de alguna fractura, el plomo se puede removilizar hacia la sangre y los órganos. El plomo puede pasar de la madre al feto o al niño durante la lactancia. En casos de fetos expuestos al plomo existe riesgo de aborto o parto prematuro.

El plomo puede dañar cualquier órgano, pero sobretodo el sistema nervioso central y los riñones, pudiendo ocasionar alteraciones cognitivas y problemas del comportamiento. Una exposición aguda provoca encefalopatía (disfunción cerebral), dolor abdominal importante, vómitos, diarrea, coma, convulsiones y, en algunos casos, la muerte. La exposición crónica produce debilidad, dolor abdominal prolongado, anemia, náuseas, pérdida de peso, fatiga, dolores de cabeza y pérdida de funciones cognitivas. Una exposición crónica a niveles bajos puede no dar síntomas durante muchos años hasta que empieza a deteriorarse la función renal.

El grado en que una persona manifiesta la intoxicación por plomo depende de la edad, de la cantidad de plomo a que se ha expuesto, del tiempo de exposición a cantidades excesivas de plomo y de su propio estado nutricional y de salud. Las personas con déficit de hierro o con malnutrición son más vulnerables a una absorción elevada de plomo.

Las casas construidas antes de 1978 (especialmente antes de 1950) pueden contener pinturas con plomo, contaminando ellas a su vez el hogar. La tierra del exterior de estas casas también puede contaminarse por plomo. Según los CDC, en EEUU existen todavía unos 24 millones de casas con pintura que contiene plomo y por ende polvo contaminado con plomo. En alrededor de 4 millones de estas casas viven uno o varios niños.

Las personas más propensas a resultar expuestas a plomo son los niños menores de 6 años de edad, debido a los hábitos mano-boca y a que presentan unas tasas de absorción de plomo elevadas; resultan expuestos al plomo por ingestión, inhalación, chupando o masticando objetos que contengan plomo, y/o bebiendo agua o comiendo alimentos contaminados.

En los adultos la exposición al plomo suele ser a causa del trabajo o de alguna afición. A través de la ropa pueden llevar plomo a su casa y por ello exponer a su familia a contaminación. Algunas aficiones pueden también exponer a niveles de plomo potencialmente elevados.

Trabajos en que es posible una exposición al plomo

  • Fundición de plomo
  • Construcción
  • Soldadura de acero
  • Reconstrucción de puentes
  • Instructores y limpiadores de campos de tiro
  • Restauradores
  • Fundición
  • Reciclaje de metal
  • Reparación de automóviles
  • Colocadores de cables

Aficiones con riesgo de exposición al plomo

  • Fundición de balas o plomos de pesca
  • Restauración de casas construidas antes de 1978
  • Tiro al blanco en campos de tiro
  • Soldadura de plomo
  • Reparaciones del coche
  • Trabajo con cristales tintados (emplomados)
  • Trabajo con cerámica
  • Pintar con determinados pigmentos

Algunos remedios populares, alimentos, suplementos nutricionales, cosméticos, joyas, juguetes y alimentos enlatados procedentes de otros países pueden contener plomo. Se debería de considerar el cribado en niños inmigrantes, refugiados o adoptados de otros países, que puedan haber tenido un riesgo superior de contaminación por plomo.

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Acerca de Intoxicación por plomo
  • Pruebas relacionadas

    Un simple análisis de plomo en sangre es suficiente para conocer el nivel de plomo del organismo. La muestra suele obtenerse de una vena del antebrazo, aunque a veces se puede realizar en sangre obtenida por punción del dedo o del talón (en bebés). Si la muestra obtenida del dedo da un resultado anormal se realiza un análisis con una muestra obtenida por punción venosa como confirmación. Los niveles de plomo en sangre son un reflejo de la cantidad de plomo del organismo en el momento del análisis. Es la mejor forma de detectar una exposición tanto aguda como crónica. También se usa esta prueba como cribado y para monitorizar la eficacia del tratamiento.

    Si un niño tiene un nivel de plomo en sangre superior a 20 µg/dL, se recomienda solicitar la hemoglobina y/o el hematocrito para saber si está anémico; también se pueden solicitar estudios relacionados con el metabolismo del hierro para saber si existe un déficit de hierro.

    La protoporfirina zinc (ZPP) es una prueba que ha caído en desuso. En la intoxicación por plomo los niveles de ZZP aumentan ya que el plomo dificulta la fabricación de hemoglobina en los hematíes. Sirve como indicador promedio de la exposición a plomo a lo largo del tiempo y no se afecta por la localización del plomo en el organismo. No refleja un exposición reciente al plomo. Una vez se ha eliminado la fuente de la exposición, sus niveles bajan más lentamente que los de plomo; por otra parte, no suele alcanzar valores anormales hasta que la concentracion de plomo es mayor a 25 µg/dL, por lo que no es suficientemente sensible para el cribado en niños.

  • Tratamiento

    Lo mejor es evitar la exposición. El número de personas con elevados niveles sanguíneos de plomo ha descendido mucho en los últimos años, ya que se eliminó el plomo de las pinturas de las casas, de la gasolina, de cañerías y de otros productos del hogar, y también debido a que se ha establecido un estricto control en la industria.

    El cribado en niños y el cribado ocupacional en adultos ha permitido identificar y tratar la intoxicación por plomo. La acción más frecuente es la identificación de la fuente de exposición al plomo para eliminarla o minimizarla. Así se pueden tomar medidas tan sencillas como fregar los suelos de las vivendas frecuentemente, dejar correr agua del grifo antes de beber, especialmente si hay cañerías de plomo. En algunos casos es necesario eliminar el plomo de las casas, eliminando la pintura con plomo u otras fuentes de plomo. Es recomendable que estas actuaciones las lleven a cabo profesionales competentes para evitar que otras personas se pongan en peligro.

    Los niños con más de 25 µg/dL de plomo en sangre pueden necesitar terapia de quelación según los síntomas que tengan. La terapia de quelación consiste en eliminar gran cantidad de plomo del organismo gracias a un fármaco específico (succímero). El plomo se une al fármaco y se elimina así por la orina. Este tratamiento se puede hacer de forma ambulatoria.

    En niños con niveles de plomo entre 45 y 70 µg/dL está indicada la quelación con succímero en el hospital a menos que tengan encefalopatía. Unos niveles por encima de 70 µg/dL se consideran una emergencia médica e implican la hospitalización del niño para recibir un tratamiento más agresivo que incluye el uso de otro agente quelante como el EDTA, al que se une el plomo y se elimina por la orina. El tratamiento puede ser peligroso porque los productos formados pueden ser tóxicos para el riñón.

    Los adultos pueden tolerar niveles más altos que los niños. En caso de que el adulto tenga niveles superiores a 40 µg/dL se recomienda apartar al individuo del lugar de trabajo habitual y destinarlo a otro trabajo con menor exposición al plomo hasta que sus niveles de plomo disminuyan. A altas concentraciones, se puede considerar individualmente la quelación; no suele ser necesaria si el paciente está asintomático. Si hay varios trabajadores con niveles altos y/o estos niveles persisten, puede ser necesario eliminar residuos en el sitio de trabajo.

    Para más información sobre la intoxicación por plomo, acceda a este enlace.

Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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