También conocido como
Tiroxina libre
Nombre sistemático
Tiroxina libre
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Este artículo fue modificado por última vez el 08.12.2020.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para evaluar la función de la glándula tiroides; para ayudar a diagnosticar las enfermedades tiroideas; para controlar la eficacia del tratamiento de la enfermedad tiroidea; a veces se usa para ayudar a diagnosticar el hipotiroidismo congénito en los recién nacidos.

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando se tienen síntomas y signos de enfermedad tiroidea y/o crecimiento patológico de la glándula tiroides (bocio) o cuando se tiene un nódulo tiroideo (un pequeño bulto en la glándula tiroides que puede ser un quiste sólido o lleno de líquido), también cuando la prueba de TSH es anómala o cuando una persona está siendo tratada por una enfermedad tiroidea.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa o, en los niños, por punción del talón.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial. Sin embargo, ciertos medicamentos, multivitamínicos y suplementos pueden interferir con la prueba de T4 libre. Es importante informar al médico sobre cualquier medicamento y/o suplemento recetado o de venta libre que se esté tomando. Si se toma hormona tiroidea como tratamiento para la enfermedad tiroidea, se recomienda que se extraiga una muestra de sangre antes de tomar la dosis de ese día.

Una enfermedad aguda puede afectar a los resultados de las pruebas de función tiroidea. En general, se recomienda evitar las pruebas de función tiroidea en los pacientes hospitalizados o aplazarlas hasta que la persona se haya recuperado de la enfermedad aguda.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

El tiroides es una pequeña glándula en forma de mariposa situada por debajo de la nuez. La T4 es una de las hormonas producidas por esta glándula; la otra es la triyodotironina (T3). Ambas hormonas juegan un papel vital en el control del metabolismo y la tasa de consumo de energía por parte del organismo. Casi toda la T4 (y T3) que se encuentra en la sangre está unida a las proteínas. El resto es libre (no unido) y es la forma biológicamente activa de la hormona. Esta prueba mide la cantidad de T4 libre en la sangre.

La T4 representa casi el 90% del total de las hormonas tiroideas. Cuando el organismo necesita hormona tiroidea, la glándula tiroides libera cierta cantidad de T4 almacenada en el tiroides hacia la circulación sanguínea. En la sangre, la T4 se encuentra en una forma libre y en otra forma unida a proteína. La concentración de T4 libre (biológicamente activa) es tan sólo el 0,1% de la T4 total. La T4 se convierte en T3 en el hígado o bien en otros tejidos, siendo una forma mucho más activa que la T4 libre.

El organismo dispone de un sistema de retroalimentación que permite activar o frenar la producción de las hormonas tiroideas:

  • Cuando la concentración de T4 en la sangre disminuye, la glándula pituitaria produce TSH como respuesta a la estimulación de la tiroliberina (TRH) liberada por el hipotálamo. A su vez, la TSH estimula al tiroides para que produzca y/o libere más T4. A medida que aumentan las concentraciones de T4 en la sangre, va disminuyendo la cantidad de TSH liberada.

Si la glándula tiroides no produce suficiente T4, debido a una disfunción tiroidea o a una cantidad insuficiente de TSH, entonces la persona afectada presentará síntomas de hipotiroidismo como aumento de peso, sequedad de piel, intolerancia al frío, menstruaciones irregulares y fatiga. La tiroiditis de Hashimoto es la causa más común de hipotiroidismo.

Si la glándula tiroides produce demasiada T4 y T3, la persona afectada presentará síntomas asociados al hipertiroidismo como aumento de la frecuencia cardiaca, ansiedad, pérdida de peso, dificultad para conciliar el sueño, temblor en las manos e hinchazón alrededor de los ojos, que también pueden estar secos e irritados. La enfermedad de Graves es la causa más frecuente de hipertiroidismo

Tanto el hipertiroidismo como el hipotiroidismo pueden estar causados también por una tiroiditis o por un cáncer de tiroides. El efecto de estas enfermedades sobre la producción de las hormonas tiroideas puede detectarse y monitorizarse midiendo la T4 libre.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    La T4 se utiliza para evaluar la función de la glándula tiroides; para ayudar a diagnosticar la enfermedad tiroidea (incluido el hipertiroidismo e hipotiroidismo), generalmente en respuesta a una prueba de TSH anómala.

    La mayor parte de T4 y T3 circula en la sangre unida a proteínas, mientras que un pequeño porcentaje está libre (no unido). Los análisis de sangre pueden medir T4 total, T4 libre, T3 total o T3 libre. La prueba de T4 total se ha utilizado durante muchos años, pero puede verse afectada por la cantidad de proteína en sangre capaz de unirse a la hormona. La T4 libre no se ve afectada por la concentración de proteínas. Dado que la T4 libre es la forma activa de tiroxina, son muchos los que piensan que la T4 libre refleja de manera más exacta la función de la hormona tiroidea y, en la mayoría de casos, su uso ha sustituido al de la T4 total. 

    La T4 libre suele realizarse conjuntamente o después de una prueba de TSH y a veces, también se solicita una T3, lo que proporciona al médico mayor información diagnóstica:

    • Ayuda al médico a detectar un hipertiroidismo e hipotiroidismo y a diagnosticar la causa.
    • Distinguir entre las diferentes enfermedades tiroideas.
    • Monitorizar la efectividad del tratamiento en una persona con enfermedad tiroidea.
    • Monitorizar la TSH en las personas con cáncer de tiroides. Los valores de TSH y T4 se controlarán con regularidad para asegurarse de que se esté administrando suficiente hormona tiroidea para mantener la TSH baja, pero sin tener la T4 demasiado alta.
    • Ayudar a evaluar la función de la glándula pituitaria (ocasionalmente).

    Las determinaciones de TSH y de T4 pueden ser muy útiles en la evaluación de una persona con un bocio, así como en la evaluación de la infertilidad femenina. Si el médico sospecha que el individuo puede tener una enfermedad tiroidea de tipo autoinmune, es posible que, además de la T4, solicite los anticuerpos antitiroideos.

    En nuestro país, se realiza de manera habitual a todos los recién nacidos un cribado con la finalidad de detectar el hipotiroidismo congénito que, en el caso de no tratarse, origina un retraso mental. Este cribado consiste en determinar la concentración de TSH.

  • ¿Cuándo se solicita?

    Se puede solicitar una prueba de T4 libre cuando una persona tiene síntomas de hipertiroidismo o hipotiroidismo y/o cuando una persona tiene un aumento de tamaño de la glándula tiroides (bocio) o bien un nódulo tiroideo, especialmente si la prueba de TSH está fuera del rango de normalidad.

    Entre los síntomas y signos de hipertiroidismo se incluyen:

    • Aumento de la frecuencia cardíaca.
    • Ansiedad.
    • Pérdida de peso.
    • Dificultades para dormir.
    • Temblor en las manos.
    • Debilidad.
    • Diarrea (a veces).
    • Sensibilidad a la luz, trastornos de la visión.
    • Afectación ocular (no siempre): hinchazón alrededor de los ojos, sequedad, irritación, y en algunos casos, ojos abultados o saltones.
    • Irregularidades menstruales en las mujeres.

    Entre los síntomas y signos de hipotiroidismo se incluyen:

    • Aumento de peso.
    • Sequedad de la piel.
    • Estreñimiento.
    • Intolerancia al frío.
    • Engrosamiento o hinchazón de la piel.
    • Caída del cabello.
    • Fatiga.
    • Irregularidades menstruales en las mujeres.

    La existencia de un hipotiroidismo grave, conocido como mixedema, puede producir una insuficiencia cardíaca, convulsiones y coma. En los niños, el hipotiroidismo puede impedir el crecimiento y provocar retrasos del desarrollo sexual.

    A veces, la T4 o la TSH se solicitan como pruebas de cribado en los análisis de sangre rutinarios, si bien no existe un consenso acerca de quién se puede beneficiar de este tipo de cribado, ni tampoco sobre el momento adecuado para llevarlo a cabo. En las personas con trastornos tiroideos conocidos, la TSH y a veces la T4 se solicitan a intervalos regulares, para monitorizar la eficacia del tratamiento.

    En las embarazadas con trastornos tiroideos, es probable que el médico solicite las pruebas de función tiroidea al principio y al final del embarazo, así como después del parto, para controlar tanto a la madre como al bebé.

    En los recién nacidos se realiza habitualmente un cribado de la función tiroidea como parte de un programa de detección precoz neonatal.

  • ¿Qué significa el resultado?

    Los resultados de T4 libre generalmente se evalúan con otros resultados de las pruebas de tiroides (es decir, TSH y, a veces, T3 total o libre) y con la clínica del paciente. En general, un resultado elevado de T4 libre puede indicar que la glándula tiroides es hiperactiva (hipertiroidismo) y los resultados bajos de T4 libre pueden indicar que la glándula tiroides es hipoactiva (hipotiroidismo). Los resultados de la prueba por sí solos no son diagnósticos, pero aportan al médico información para realizar las pruebas adicionales para investigar la causa del exceso o la deficiencia.

    Los resultados de T4 libre, tanto bajos como altos, están asociados con diversas enfermedades tiroideas temporales y crónicas. Los resultados bajos de T4 libre junto con valores bajos de TSH o los resultados altos de T4 libre junto con una TSH alta pueden indicar una enfermedad de la glándula pituitaria.

    Cuando las pruebas tiroideas se utilizan para monitorizar el tratamiento de los trastornos de la tiroides o la hipófisis, los resultados de las pruebasinformarán al médico de la eficacia del tratamiento y/o si es necesario un ajuste de la dosis. Por ejemplo, en las personas con hipertiroidismo, la T4 libre, la T3 libre y la TSH se controlan regularmente mientras se toman los medicamentos antitiroideos, para asegurarse de que el tratamiento está funcionando y para disminuir las dosis si los valores de hormona tiroidea bajan demasiado. En las personas con hipotiroidismo, la TSH y la T4 libre se controlan regularmente para asegurar que se esté administrando la dosis correcta de hormona tiroidea para normalizar la TSH.

    La siguiente tabla resume algunos ejemplos de los resultados de las pruebas y su interpretación.

     

    TSH

    T4 libre

    T3 libre o total

    Interpretación

    Normal

    Normal

    Normal

    Función tiroidea normal (paciente eutiroideo).

    Normal o baja

    Normal o baja

    Baja

    Cambios normales en las enfermedades no tiroideas (síndrome del eutiroideo enfermo).

    Alta

    Normal

    Normal

    Hipotiroidismo subclínico1; para los pacientes hipotiroideos en tratamiento, la hormona tiroidea proporcionada es insuficiente.

    Alta

    Baja

    Normal o baja

    Hipotiroidismo primario (la glándula tiroides no produce suficiente hormona).

    Normal o alta

    Alta

    Alta

    Hipertiroidismo central (el problema está en la hipófisis).

    Hipertiroidismo por resistencia a la hormona tiroidea (el problema está en el receptor de la hormona tiroidea).

    Baja

    Normal

    Normal

    Hipertiroidismo subclínico2.

    Para los pacientes hipotiroideos en tratamiento, la dosis de hormona tiroidea es demasiado alta.

    Baja

    Normal

    Alta

    Hipertiroidismo por exceso de producción de T3 por la tiroides (raro, también llamado toxicosis T3).

    Baja

    Alta

    Alta

    Hipertiroidismo primario (la glándula tiroides produce demasiada hormona).

    Baja

    Baja

    Baja

    Hipotiroidismo central, ya sea secundario  (la hipófisis no fabrica suficiente TSH) o terciario (el hipotálamo no fabrica suficiente TRH).

     

    1. En los adultos, el diagnóstico de hipotiroidismo subclínico se establece cuando la TSH está elevada y la T4 libre es normal, tras repetir las pruebas dejando un intervalo de semanas o meses. Los adultos con hipotiroidismo subclínico pueden tener pocos o ningún síntoma de hipotiroidismo. Sin embargo, el hipotiroidismo subclínico en los adultos aumenta ligeramente el riesgo de tener un valor elevado de colesterol LDL, un mayor riesgo de enfermedad cardiovascular y baja agudeza mental.
    2. En los adultos, el diagnóstico de hipertiroidismo subclínico se establece cuando la TSH está disminuida y la T3 y T4 libres son normales, tras repetir las pruebas dejando un intervalo de semanas o meses.  Los adultos con hipertiroidismo subclínico pueden tener pocos o ningún síntoma de hipertiroidismo. Sin embargo, el hipertiroidismo subclínico aumenta ligeramente el riesgo de tener fibrilación auricular y osteoporosis.
  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Es importante señalar que las pruebas de tiroides son una "instantánea" de lo que ocurre dentro de un sistema dinámico. Los resultados de una persona individual pueden variar y pueden verse afectados por algunas situaciones:

    • Aumento, disminución y cambios (heredados o adquiridos) en las proteínas que se unen a T4 y T3 (esto es importante para las pruebas que miden la T3 total, pero probablemente no sea importante para las pruebas de T4 libre y T3 libre, que miden las hormonas tiroideas que no están unidas a las proteínas).
    • Embarazo.
    • Enfermedad hepática.
    • Enfermedad sistémica.
    • En raras ocasiones, la resistencia a las hormonas tiroideas.
  • ¿Qué medicamentos pueden afectar las pruebas de tiroides?

    Muchas multivitaminas, suplementos (especialmente de cabello y uñas) y los medicamentos de venta libre y recetados pueden afectar a los resultados de las pruebas de tiroides. Por este motivo, es importante indicarle al médico los fármacos y suplementos que se están tomando. Por ejemplo, la biotina (vitamina B7) puede interferir con algunas pruebas de laboratorio, por lo que el médico puede recomendar no tomar biotina o suplementos que la contengan durante unos días antes de la extracción de sangre para la prueba de las hormonas tiroideas. Si se realiza un procedimiento en el que se inyectan tintes de fluoresceína en la sangre (por ejemplo: angiografía), es posible que se deba esperar unos días antes de realizarse una prueba de tiroides.

  • ¿Cómo repercute el embarazo sobre las concentraciones de hormonas tiroideas?

    El embarazo provoca cambios normales en la función de muchas glándulas endocrinas, incluida la glándula tiroides. El médico generalmente no realiza pruebas tiroideas a las mujeres asintomáticas, pero en aquellas que tienen síntomas y/o un trastorno tiroideo conocido, generalmente sí se les realizan las pruebas a intervalos, para detectar y monitorizar el hipertiroidismo o hipotiroidismo durante el embarazo y después del parto.

    Algunos expertos recomiendan realizar un cribado en las embarazadas asintomáticas durante el primer trimestre (o preconcepcional), incluso si no tienen antecedentes de enfermedad tiroidea. Sin embargo, la mayoría de las pautas no apoyan este criterio.

    Para más información, consultar la Guía de Práctica Clínica para la atención en el embarazo y puerperio del Ministerio de Sanidad, Consumo y Bienestar Social.

  • ¿Qué se puede hacer para aumentar o disminuir los niveles de T4?

    En nuestro país, se realiza de manera habitual a todos los recién nacidos un cribado con la finalidad de detectar el hipotiroidismo congénito que, en caso de no tratarse, origina retraso mental. Este cribado consiste en determinar la concentración de la TSH. El estudio de confirmación de los casos positivos o dudosos se realiza mediante la medición de los valores séricos de T4 libre.

    El hipotiroidismo congénito ocurre cuando un bebé nace con una glándula tiroides hipoactiva o una glándula tiroides que no está ubicada donde debería estar o falta por completo.

    Para más información consultar el enlace Hipotiroidismo congénito.

  • ¿Qué es el ITL?

    ITL son las iniciales de índice de tiroxina libre y es una estimación de la concentración de T4 libre, a partir de la T4 total y la estimación de la concentración de proteínas transportadoras de la hormona tiroidea. A veces se le llama T7.

  • ¿Qué se puede hacer para aumentar o disminuir los niveles de T4?

    Normalmente no se puede hacer nada en lo que a modificaciones del estilo de vida se refiere. Lo importante es que la glándula tiroides produzca cantidades adecuadas de T4 y que el mecanismo de retroalimentación del que dispone el organismo funcione correctamente. A las personas que no producen suficiente cantidad de T4 se les suele prescribir un tratamiento hormonal sustitutivo.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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