También conocido como
Alcohol etílico
Alcohol
EtOH
Nombre sistemático
Etanol
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20.04.2018.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para determinar si una persona ha consumido alcohol y medir la cantidad de alcohol presente.

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando una persona presenta signos y síntomas que sugieren intoxicación por etanol; cuando se sospecha que una persona incumple la legislación relacionada con la bebida; cuando una persona puede haber consumido drogas de abuso.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa, de una muestra de orina o en aire espirado; más raramente en saliva. Las muestras de sangre, orina y saliva se deben enviar a un laboratorio para su análisis. La muestra de aire espirado se analiza de forma inmediata.

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Para esta prueba no se necesita ninguna preparación especial.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

El etanol se encuentra en bebidas alcohólicas como cerveza, vinos y licores. Esta prueba mide la cantidad de etanol en sangre, orina, aire espirado o a veces en saliva.

Cuando se consume etanol, éste se absorbe en el tracto gastrointestinal pasando al torrente sanguíneo y se distribuye por todo el organismo. Pequeñas cantidades de etanol se excretan por la orina o por el aire exhalado pero la mayor parte se metaboliza en el hígado.

El hígado es capaz de procesar una bebida al cabo de una hora aproximadamente. Se define una bebida como la cantidad de etanol que se sirve en una cerveza, en medio vaso de vino o en un vaso de whisky. Una persona que consuma más de una bebida por hora acumulará etanol en la sangre. No obstante, existen ciertos factores que afectan al metabolismo del etanol, especialmente la cantidad de alimentos consumidos antes o durante el consumo de alcohol. El grado de intoxicación alcohólica puede variar en función del sexo, edad, peso y en función de si se han consumido fármacos con capacidad de interaccionar con el alcohol.

Consumir bebidas alcohólicas más rápidamente de lo que el hígado consigue procesarlas provoca que los niveles de etanol en sangre aumenten. Todo ello ocasiona signos y síntomas propios de intoxicación como ojos inyectados en sangre, enrojecimiento facial, dificultades para hablar, respuesta enlentecida a preguntas o comentarios, alteraciones del juicio, disminución de las habilidades motoras, modorra o adormecimiento y/o vómitos.

Si la concentración de etanol en sangre es muy elevada, pueden aparecer signos y síntomas graves de toxicidad como confusión, estupor, pérdida del equilibrio, respiración irregular o lenta, pérdida de conciencia, convulsiones e hipotermia (disminución de la temperatura corporal). Unos niveles muy elevados de etanol pueden ser causa de muerte.

El consumo prolongado y excesivo de alcohol puede ocaionar problemas muy severos como enfermedad hepática, alteraciones cardiovasculares, depresión y ansiedad (si desea más información refiérase a Alcoholismo).

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
Extracción de la muestra de sangre por punción de una vena del antebrazo. La muestra de aire se recoge soplando en un tubo o globo. Las muestras de orina suelen recogerse en contenedores de plástico; algunas veces sólo se recoge una única muestra de orina y en algunas ocasiones se requiere recoger dos muestras aisladas puesto que la primera se descarta y la segunda se recoge en un momento determinado. Las muestras de saliva se recogen de la boca mediante un escobillón o torunda.

¿Se requiere alguna preparación previa para asegurar la calidad de la muestra?
Para esta prueba no se requiere ninguna preparación especial.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    La determinación de etanol se puede utilizar tanto para fines médicos como legales. Tanto las muestras como los resultados se tratan de manera distinta dependiendo del fin para el que vayan a utilizarse.

    Para fines médicos, el objetivo es identificar la presencia de alcohol para tratar los síntomas del individuo de una manera adecuada. Suelen utilizarse muestras de sangre o de orina en las que se determina la concentración de etanol. Cuando una persona acude a urgencias con signos y síntomas sugestivos de una intoxicación etílica, se le puede pedir la determinación de etanol.

    Al mismo tiempo también se suelen solicitar otras pruebas como hemogramaglucosa y electrolitos puesto que muchos otros trastornos pueden producir síntomas similares a los de una intoxicación alcohólica.

    Si se sospecha que se ha producido ingesta de otras sustancias también puede solicitarse la determinación de drogas de abuso, pruebas para detectar posibles sobredosis de fármacos o de otros tipos de alcohol como metanol y alcohol isopropílico.

    Para fines legales, el objetivo de esta prueba es identificar la presencia de alcohol y evaluar dicha presencia en el contexto de la legislación vigente. La determinación para fines legales debe realizarla personal especializado y la muestra debe seguir una cadena de custodia estricta. La prueba puede solicitarse por ejemplo en las siguientes situaciones:

    • Si un conductor temerario tiene una concentración de alcohol en la sangre superior a la permitida por la ley
    • Para determinar si un menor de edad ha estado bebiendo
    • Para confirmar si alguien en libertad condicional se está absteniendo de consumir alcohol o no
    • Para determinar si el consumo de alcohol puede haber contribuido de manera directa a producir un accidente

    La determinación de etanol post-mortem debe realizarse para determinar si la causa de la muerte puede deberse al acohol.

    La determinación de etanol para fines legales también puede realizarse al azar; algunas empresas también miden los niveles de alcohol a sus empleados. Asimismo puede formar parte de un panel de pruebas para lograr un seguro de vida. Estas utilidades se consideran para fines legales puesto que requieren una cadena de custodia.

    Las muestras que se determinan para fines legales pueden ser de sangre, orina, aire y/o saliva. La determinación en aire es la que se utiliza con más frecuencia en los conductores. Mediante factores de conversión se obtiene una estimación de la cantidad de alcohol en la sangre.

    Para confirmar o refutar estos resultados debe hacerse una comprobación mediante la determinación en la sangre. La determinación en la orina constituye también una alternativa. Normalmente el individuo recoge y descarta la primera muestra de orina y después se le hace recoger una segunda muestra al cabo de 20 - 30 minutos. La cantidad de alcohol en la primera muestra suele ser variable porque se desconoce cuanto tiempo lleva el individuo sin orinar y, por tanto, cuanto tiempo lleva la orina dentro de la vejiga. La segunda muestra reflejará una muestra controlada en el tiempo y puede utilizarse un factor de conversión para estimar la concentración de etanol en sangre. Para monitorizar el consumo de alcohol, se puede solicitar una muestra de orina al azar. La determinación de alcohol en la saliva no se utiliza de manera habitual, aunque puede ser una alternativa.

  • ¿Cuándo se solicita?

    El etanol para fines médicos suele solicitarse cuando un individuo presenta signos o síntomas de intoxicación etílica, como:

    • Ojos inyectados en sangre, ojos vidriosos o llorosos
    • Enrojecimiento de la cara
    • Párpados caídos
    • Mirada en blanco o mirada aturdida
    • Tics o temblores
    • Dificultad para expresarse
    • Dificultad para pensar
    • Alteración de la marcha
    • Retraso para responder a preguntas o comentarios
    • Repetición de frases o juicios irracionales
    • Letargia, modorra, adormecimiento
    • Vómitos

    Si las concentraciones de etanol son muy altas, pueden aparecer:

    • Confusión, estupor
    • Tambaleo
    • Disminución de la frecuencia respiratoria o incluso pausas en la respiración (menos de ocho ciclos por minuto)
    • Pérdida de conciencia
    • Convulsiones
    • Palidez cutánea o piel de color azulado
    • Hipotermia (disminución de la temperatura corporal)

    También puede determinarse regularmente el etanol con fines médicos en personas que se están tratando para conseguir abandonar el consumo de alcohol.

    El etanol para fines legales puede solicitarse siempre que exista una razón para sospechar que una persona está cometiendo una ilegalidad en relación a las leyes que rigen el consumo de alcohol, y para determinar si el alcohol tuvo algún papel siempre que se produzca un accidente o una muerte inexplicable. La determinación de alcohol en los empleados de una empresa puede realizarse al azar o cuando existe una sospecha de intoxicación alcohólica. Cuando una persona realiza una solicitud para una póliza de seguro también se le puede determinar el nivel de etanol.

  • ¿Qué significa el resultado?

    Para fines médicos, la detección de etanol en una muestra indica que la persona ha estado probablemente bebiendo y la concentración puede dar una idea de la severidad de la intoxicación. Los síntomas y complicaciones pueden variar mucho de persona a persona, dependiendo del estado general de salud, de la edad, el sexo y de otras medicaciones que se estén tomando. La capacidad de eliminar alcohol también depende de la función hepática del individuo.

    Para fines legales, los resultados obtenidos se comparan con los límites legales permitidos.

    En la siguiente tabla se listan algunas posibles interpretaciones a los resultados:

    Resultado de etanol en sangre Interpretación
    50 mg/dL (0.05%) Se considera como intoxicado
    Entre 50 y 400 mg/dL (0.05% - 0.40%) Deterioro cada vez mayor y depresión del sistema nervioso centralprobable
    Superior a 400 mg/dL (0.40%) Pérdida de conciencia probable; potencialmente fatal

    Una persona que consume de manera crónica grandes cantidades de etanol puede desarrollar una tolerancia al mismo y por lo tanto, presentar, a igual concentración de etanol en sangre, síntomas de toxicidad menores y menor deterioro físico que otra persona que no está acostumbrada a beber.

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Los resultados de la determinación de etanol en distintos tipos de muestra no son comparables. Las muestras de aire proporcionan una buena estimación de la concentración de etanol en sangre aunque pueden verse afectadas por el consumo de alcohol en los minutos anteriores a la realización de la prueba, por la presencia de cetonas (exhaladas por personas diabéticas y personas que hacen dieta), y por otras sustancias que contienen alcohol como enjuagues orales y jarabes para la tos.

    Las muestras de orina reflejan lo que sucede en la sangre, aunque con un desfase respecto a las de sangre. Las máximas concentraciones de alcohol en orina se observan a los 45-60 minutos después del consumo de alcohol; en ese momento, los niveles en orina suelen ser 1.3 veces superiores a los de la sangre. No obstante son varios lo factores que intervienen en esta relación entre concentraciones de alcohol en sangre y en orina. A veces se recogen dos muestras de orina separadas en el tiempo, descartándose la primera y recogiéndose la segunda unos 20-30 minutos después de la primera. Si se procede así, la correlación entre niveles en sangre y orina es mejor.

    Las muestras de orina que contienen tanto glucosa como bacterias u hongos (como puede darse en personas diabéticas) no deben dejarse a temperatura ambiente durante largos períodos de tiempo puesto que la presencia de microorganismos puede hacer fermentar la glucosa y producir etanol. Este fenómeno también puede observarse en muestras post-mortem. En algunas ocasiones se pueden determinar dos metabolitos de la serotonina, el 5-HIAA (ácido 5-hidroxiindolacetico) y el 5-HTOL (5-hidroxitriptol) para evaluar este fenómeno y confirmar la ingesta de alcohol etílico. Un aumento de la relación 5-HTOL / 5-HIAA puede indicar consumo de alcohol.

    En niños es bastante frecuente que al existir una intoxicación alcohólica se produzca una hipoglicemia (disminución de los niveles de azúcar en sangre) y por este motivo en estas ocasiones el médico suele solicitar la determinación de glucosa junto con la de etanol.

  • ¿Pueden utilizarse los resultados de informes médicos para fines legales?

    En la mayoría de los casos, los resultados para fines médicos y legales se analizan por separado. Los resultados médicos no se utilizan para fines legales, a menos que exista una orden judicial.

  • ¿Se puede escoger qué tipo de muestra quiere uno recoger?

    La mayor parte de las veces, se recoge un primer tipo de muestra y después se ofrece una alternativa para confirmar o refutar los resultados obtenidos.

  • ¿Es igual el metabolismo del alcohol para todo el mundo?

    La norma general establece que el hígado es capaz de metabolizar una bebida por hora, pero existen factores de variación interindividual como son la raza, el sexo, el peso, el consumo de ciertas drogas y fármacos con capacidad para interactuar con el alcohol, y la ingesta de alimentos.

  • ¿Se puede hacer algo para eliminar más rápidamente el alcohol del organismo?

    No, el alcohol se tiene que metabolizar en el hígado para así eliminarlo, y la velocidad con la que se produce este proceso está regulada por el hígado. La comida enlentece la absorción de etanol y el café puede conseguir que una persona con intoxicación etílica parezca encontrarse más alerta, pero ninguno de estos dos factores acelerará el proceso de eliminación.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

Los enlaces dirigidos a páginas web pueden no estar disponibles por causas ajenas a nuestra voluntad, por lo que pedimos disculpas y agradeceremos que nos informe de estas anomalías para poder subsanarlas.

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