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Autoanticuerpos
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¿En qué consisten los autoanticuerpos?

Los autoanticuerpos son un tipo de anticuerpos (proteínas del sistema inmunitario) dirigidos erróneamente contra órganos o tejidos del organismo. El sistema inmunitario de un individuo puede producir uno o varios anticuerpos cuando su organismo fracasa en la distinción entre proteínas propias y proteínas ajenas (no propias).

Normalmente, el sistema inmunitario es capaz de discriminar entre sustancias extrañas (no propias) y sustancias propias de las células de su organismo. El sistema inmunitario genera anticuerpos tan sólo cuando detecta que ha estado expuesto a algún tipo de amenaza exógena (no propia), como bacterias o virus. Cuando por algún motivo, el sistema inmunitario deja de reconocer como propios alguno o varios de los constituyentes normales del organismo, puede crear autoanticuerpos que atacan sus propias células, tejidos y/u órganos. Esto puede causar inflamación, daño y / o disfunción de órganos o sistemas, dando lugar a signos y síntomas de enfermedades autoinmunes.

Algunos autoanticuerpos no están implicados directamente en el daño o lesión tisular sino que forman parte de la respuesta inmune que genera la lesión. Su presencia en sangre puede indicar la presencia de una enfermedad autoinmune. Algunos ejemplos de autoanticuerpos son los que están relacionados con la enfermedad celíaca y los de la diabetes tipo 1.

Las causas de este disfuncionalismo son variadas y no perfectamente conocidas. Aunque no existe una relación directa, se piensa que parte de la producción de autoanticuerpos se debe a una predisposición genética, en combinación con un factor desencadenante de tipo ambiental como una enfermedad vírica o una exposición prolongada a ciertos compuestos químicos tóxicos. Algunas familias presentan una elevada prevalencia de enfermedades autoinmunes. No obstante, es posible que individuos de esas familias presenten enfermedades autoinmunes distintos, o que no desarrollen nunca ninguna enfermedad autoinmune. Los expertos coinciden en que seguramente existe algún factor de tipo hormonal ya que muchas de las enfermedades autoinmunes causadas por autoanticuerpos son más prevalentes en mujeres en edad fértil.

Un estudio reciente notifica que más de 32 millones de personas en los EE. UU tienen autoanticuerpos y que la prevalencia del tipo más común de autoanticuerpos, el anticuerpo antinuclear (ANA), es más alta entre las mujeres, las personas mayores y los afroamericanos.

El tipo de trastorno o enfermedad autoinmune y la magnitud de afectación del organismo dependen del tejido u órgano afectado contra el cual se dirigen los autoanticuerpos.

  • Las enfermedades debidos a autoanticuerpos específicos contra órganos, aquéllos que afectan primariamente a un único órgano, como la glándula tiroides en la enfermedad de Graves y en la tiroiditis de Hashimoto, son a menudo más fáciles de diagnosticar ya que frecuentemente cursan con síntomas relacionados con la función del órgano.
  • Las enfermedades debidas a autoanticuerpos sistémicos, que afectan a múltiples órganos y tejidos, pueden resultar mucho más difíciles de diagnosticar. Los signos y síntomas que originan suelen ser inespecíficos. Los afectos pueden presentar: dolor articular de tipo artrítico, fatiga, fiebre, erupciones, síntomas que recuerdan a los de resfriados o alergias, pérdida de peso, y debilidad muscular. Entre las complicaciones que pueden encontrarse asociadas se incluyen las vasculitis (inflamación de los vasos sanguíneos) y anemia. Los signos y síntomas frecuentemente varían de persona a persona, así como con el tiempo; además varían en función del órgano afectado y pueden desaparecer o exacerbarse de manera inesperada. A este hecho hay que añadir la particularidad de que una persona puede desarrollar más de un tipo de autoanticuerpo, o tener más de una enfermedad autoinmune. Además, es posible tener una enfermedad autoinmune sin concentraciones detectables de autoanticuerpos. Por todas estas circunstancias puede resultar difícil identificar la causa principal y establecer el diagnóstico.

¿Por qué y cuándo se solicitan?

Las pruebas de detección de autoanticuerpos son de ayuda, junto a otras pruebas como radiografías, tomografías axiales computarizadas y biopsias, para establecer el diagnóstico de enfermedades autoinmunes. En algunas ocasiones se solicitan para evaluar la severidad de la enfermedad, así como para monitorizar las remisiones y exacerbaciones de la misma, y para objetivar la efectividad del tratamiento.

El estudio de autoanticuerpos puede solicitarse cuando el paciente presenta síntomas similares a los de una artritis crónica progresiva o fiebre, fatiga, debilidad muscular y erupciones inexplicables.

Una de las pruebas más frecuentemente solicitadas son los ANA (anticuerpos antinucleares). Los ANA son positivos en una gran variedad de trastornos autoinmunes, entre los cuales el lupus eritematoso sistémico (LES), el síndrome de Sjögren, la artritis reumatoide y la hepatitis autoinmune. A las personas con un resultado positivo a la prueba de los ANA se les suele solicitar otros autoanticuerpos como por ejemplo los conocidos como antígenos nucleares extraíbles (ENA) o los anti-dsDNA. El patrón de resultados de estos autoanticuerpos ayuda al médico a establecer un diagnóstico.

Los resultados de estas pruebas deben interpretarse minuciosamente y siempre considerando el contexto clínico del individuo en cuestión. Debe tenerse en cuenta que es posible que no se detecten autoanticuerpos a pesar de que exista alguna enfermedad autoinmune. Por este motivo el médico interpreta los resultados obtenidos junto con los signos y síntomas que refiere el individuo.

Ejemplos de autoanticuerpos

Autoanticuerpos sistémicos

A continuación se listan algunos de los tipos de autoanticuerpos más frecuentemente utilizados en la evaluación de distintas enfermedades autoinmunes sistémicas. Estas enfermedades originan signos y síntomas asociados a inflamación.

Autoanticuerpos órgano-específicos

A continuación se listan algunos ejemplos de autoanticuerpos asociados a determinados órganos o sistemas:

- Sistema de la coagulación

- Sistema endocrino/metabólico

- Tracto gastrointestinal

- Tiroides

- Hígado

- Riñón

  • Anticuerpos antimembrana basal glomerular (GBM)

- Músculo

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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