También conocido como
cáncer de pulmón de células pequeñas; cáncer de pulmón de células no-pequeñas
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01.04.2018.
¿En qué consiste?

El cáncer de pulmón aparece por un crecimiento descontrolado de células anómalas originadas en el pulmón. Habitualmente afecta a las células situadas en los conductos por donde circula el aire. Estas células anómalas no siguen el curso normal de desarrollo, división y muerte de las células normales, sino que se replican sin control alguno, formando a menudo una o varias masas celulares (tumores). Los tumores pueden crecer tanto que afectan al tejido pulmonar sano e interfieren en el mecanismo de la respiración. El cáncer de pulmón puede diseminarse (metastatizar) más allá de los pulmones, hacia ganglios linfáticos cercanos, tejidos u otros órganos.

 

​​sistema respiratorio

Los pulmones forman parte del sistema respiratorio y se localizan en el tórax, en el interior de la caja torácica (delimitada por las costillas), por encima del diafragma. Al inhalar, el aire entra en los pulmones y circula por conductos de diámetro decreciente conocidos como bronquios y bronquiolos. Estos conductos permiten que el aire llegue a unas estructuras pulmonares en forma de saco (alvéolos) en las que el oxígeno del aire se desplaza hacia la circulación sanguínea; de manera similar, el dióxido de carbono producido por el metabolismo, se desplaza desde la sangre hacia el pulmón para ser así exhalado. Cualquier enfermedad pulmonar que interfiera en este proceso de intercambio, como por ejemplo el cáncer de pulmón, repercute sobre la cantidad de oxígeno disponible y afecta secundariamente a órganos y tejidos del organismo.

Según la American Cancer Society (ACS), el cáncer de pulmón constituye la segunda causa más frecuente de cáncer en la población (por detrás del cáncer de piel), siendo la primera causa de muerte por cáncer. Cada año mueren más personas por cáncer de pulmón que por cáncer de mama, cáncer de próstata y cáncer de colon, combinados. Cualquier persona puede desarrollar un cáncer de pulmón aunque es más probable que afecte a mayores de 65 años.

Entre los factores de riesgo de desarrollo de cáncer de pulmón se incluyen:

  • Fumar - se estima que cerca de un 80% de las muertes por cáncer de pulmón están asociadas al tabaco. Cuanto más tiempo se fume y a mayor consumo, mayor es el riesgo. El hecho de ser un fumador pasivo también aumenta el riesgo de desarrollar este tipo de cáncer.
  • Exposición al radón - constituye una causa común de cáncer de pulmón en no fumadores; el radón es un gas radioactivo incoloro e inodoro que puede encontrarse en el suelo y que puede acumularse en algunos hogares.
  • Exposición al asbesto - puede hacer aumentar el riesgo de cáncer de pulmón. El asbesto se asocia más comúnmente a mesotelioma, un tipo de cáncer menos frecuente que afecta a las membranas que actúan como recubrimiento de la caja torácica y del abdomen. La mayor parte de casos (70% - 80%) de mesotelioma se detecta en personas que por motivos profesionales han estado en contacto con el asbesto, especialmente en el sector de la construcción de inmuebles, de la automoción y de las industrias relacionadas con la ignifugación.
  • Exposición a sustancias causantes de cáncer (carcinógenas) - como arsénico o cromo (a menudo por motivos profesionales).
  • Radioterapia - a consecuencia de un tratamiento previo de otro tipo de cáncer.
  • Historia personal o familiar de cáncer de pulmón.

El cáncer de pulmón se inicia en alguno de los tipos de células que existe en el pulmón. Se piensa que la mayor parte de casos es atribuible a alteraciones genéticas adquiridas o mutaciones en el ADN que llevan a la producción de una proteína anómala que o bien promueve el desarrollo descontrolado de las células o bien inhibe su muerte natural.

Los cánceres que se diseminan desde alguna otra parte del organismo hacia el pulmón, como el cáncer de mama, no se consideran cáncer de pulmón, y además reciben un tratamiento distinto.

Existen dos categorías principales de cáncer de pulmón: el cáncer de pulmón de células pequeñas y el cáncer de pulmón de células no-pequeñas. Estos cánceres se diferencian en función del tamaño, la forma y las características de las células que los conforman. Existen sin embargo otros tipos de cáncer de pulmón menos frecuentes. 

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Acerca de Cáncer de pulmón
  • Tipos

    En la tabla siguiente se listan los diferentes tipos de cáncer de pulmón.

    Tipo de cáncer Porcentaje (%) Observaciones
    Cáncer de pulmón de células no-pequeñas (NSCLC) 85 - 90 Mayoritarios
    • Carcinoma de células escamosas (epidermoide)
    25 - 30 Las células escamosas son unas células aplanadas que se hallan normalmente en la piel, boca y garganta, pero no en los pulmones. Se desarrollan en el pulmón en respuesta a una agresión. Este tipo de cáncer de pulmón se observa principalmente en fumadores.
    • Adenocarcinoma
    40 Cáncer que se origina en las células productoras de moco (mucosidad). Se observa principalmente en fumadores activos, pero también constituye el tipo de cáncer más frecuente en no fumadores.
    • Carcinoma de células grandes (indiferenciado)
    10 - 15 Tipo de cáncer que tiende a crecer y diseminarse rápidamente. Afecta también principalmente a fumadores.
    • Subtipos varios
    Poco comunes Algunos ejemplos son el carcinoma adenoescamoso y el carcinoma sarcomatoide.
    Cáncer de pulmón de células pequeñas (SCLC) 10 - 15 También conocido como  cáncer "oat-cell" (células de avena) y carcinoma indiferenciado de células pequeñas. Afecta principalmente a fumadores.
    Otros    
    • Tumores carcinoides del pulmón
    < 5 A menudo son de crecimiento lento.
    • Otros tipos de tumores pulmonares
    Raros Algunos ejemplos son los sarcomas y los linfomas.
  • Signos y síntomas

    Es difícil detectar el cáncer de pulmón cuando está en estadios iniciales. A menudo no se presentan signos ni síntomas hasta que la enfermedad está avanzada. Puede presentarse:

    • Tos persistente
    • Infecciones pulmonares persistentes o recurrentes (por ejemplo, neumonías, bronquitis)
    • Ronquera
    • Dificultad para respirar
    • Silbidos al respirar
    • Dolor torácico
    • Fatiga o debilidad
    • Pérdida de peso
    • Pérdida de apetito
    • Emisión de sangre al toser

    Cuando el cáncer de pulmón se propaga (metastatiza) a otras áreas del organismo, los signos y síntomas pueden ser más variados, en función del tejido u órgano afectado; por ejemplo, dolor óseo, síntomas neurológicos e inflamación e hinchazón de los ganglios linfáticos.

  • Pruebas relacionadas

    El objetivo de estas pruebas es el de detectar lo antes posible el cáncer de pulmón, determinar el tipo específico de cáncer, conocer el grado de diseminación del mismo, orientar el tratamiento y evaluar la función pulmonar y el estado de salud global de la persona afectada.

    Pruebas de cribado

    No existen pruebas en sangre que permitan la detección o el cribado del cáncer de pulmón. No obstante, recientemente el American College of Chest Physicians, la American Cancer Society y la National Comprehensive Cancer Network han editado unas guías en las que se recomienda realizar una tomografía computarizada de baja dosis (LDCT, por sus siglas en inglés) para detectar precozmente un posible cáncer, a personas con un riesgo significativo de cáncer de pulmón (personas mayores, fumadores activos, o ex-fumadores). Es importante destacar que la recomendación sólo existe si el riesgo es realmente significativo. Si desea más información acceda a este enlace.

    También se realizan radiografías simples de tórax para evaluar los pulmones y estructuras adyacentes; y otras pruebas como citología de esputo para evaluar si pueden existir células cancerosas en muestras obtenidas de los pulmones. Sin embargo, no existe consenso acerca de la idoneidad de realizar estas pruebas con finalidades de cribado.

    Pruebas de diagnóstico y estadio

    El diagnóstico del cáncer de pulmón suele confirmarse después de examinar células y/o tejido pulmonar al microscopio. En caso de que realmente se trate de un cáncer, debe establecerse el estadio (extensión) de la enfermedad. El tratamiento depende en parte del estadio del cáncer, y éste se categoriza en función del grado de extensión. Entre las pruebas empleadas para establecer el diagnóstico y el estadio se incluyen:

    • Biopsia - en caso de sospecha de cáncer se toma una biopsia de la zona afectada para examinarla al microscopio. Puede obtenerse la muestra de células mediante la introducción de una fina aguja en el tejido afectado y posterior aspirado de células (punción aspiración aguja fina). Sin embargo, es más frecuente obtener la muestra introduciendo un broncoscopio (tubo largo, fino y con una luz) en las vías aéreas. A veces la muestra se obtiene en el curso de un procedimiento quirúrgico.
    • Citología - permite establecer el diagnóstico de cáncer examinando una muestra de fluido obtenido durante una broncoscopia o a partir de una muestra de esputo. En caso de que se trate de muestra de esputo, ésta debe proceder de secreciones respiratorias profundas (no saliva) y recogerse en un recipiente estéril proporcionado por el laboratorio. Si existe dificultad para expectorar, se puede favorecer el esputo inhalando un aerosol estéril salino o de glicerina que ayuda a reblandecer las secreciones (flema) pulmonares.
    • Análisis de líquido pleural - se evalúa líquido procedente del espacio limitado entre los pulmones y la caja torácica, por un procedimiento conocido como toracocentesis. Puede ser útil para establecer el estadio de la enfermedad y conocer si el cáncer ha sobrepasado ya el pulmón. Esta exploración sólo se realiza en caso de que exista una gran cantidad de líquido en este espacio.

    Para establecer el estadio de la enfermedad y la afectación de otros órganos y tejidos son necesarias pruebas adicionales.

    Pruebas para orientación al tratamiento

    En este contexto, las pruebas suelen realizarse sobre el propio tejido tumoral. Algunas personas con cáncer de pulmón de células no-pequeñas (NSCLC) pueden beneficiarse de una terapia dirigida contra una diana específica, siempre en función del tipo de NSCLC y de los resultados de los estudios moleculares. Este tipo de tratamiento emplea unos nuevos fármacos con mayor efecto sobre el tejido tumoral y con menos efectos secundarios que los tratamientos convencionales, y se basa en la particularidad de que la conformación genética de las células cancerosas es diferente a la de las células sanas que rodean al tumor. El tratamiento o terapia dirigida pretende actuar sobre procesos específicos propios de las células cancerosas.

    Pruebas de laboratorio

    • Mutación EGFR - presente en el 10% - 15% de los adenocarcinomas del tipo NSCLC. Si existe la mutación es más probable que se responda al tratamiento con inhibidores de la tirosina cinasa como gefitinib y erlotinib.
    • Mutación KRAS - presente en el 20% - 30% de los adenocarcinomas del tipo NSCLC. Si existe la mutación es menos probable que se responda al tratamiento con inhibidores de la tirosina cinasa.
    • Mutación ALK (EML4-ALK, cerca del 5% de NSCLC) - a menudo observada en no fumadores o fumadores moderados con adenocarcinoma. Si existe la mutación es más probable que se responda al tratamiento con inhibidores de la ALP cinasa como crizotinib y menos probable que se responda al tratamiento con inhibidores de la tirosina cinasa.
    • Mutación ROS1 (1% a 2% de adenocarcinomas del tipo NSCLC) - si existe la reordenación es más probable que se responda al tratamiento con crizotinib y menos probable que se responda al tratamiento con inhibidores de la tirosina cinasa.

    Otras pruebas de laboratorio

    • Hemograma - para evaluar las células de la sangre
    • Pruebas varias para evaluar la función de distintos órganos
    • Gases en sangre - obtención de una muestra de sangre arterial (o venosa) en la que se mide el pH sanguíneo, la cantidad de oxígeno y de dióxido de carbono, con la finalidad de evaluar la función pulmonar
    • Cultivo de esputo - para detectar e identificar infecciones bacterianas pulmonares

     

    Otras pruebas ajenas al laboratorio

    Las pruebas de función pulmonar pueden resultar útiles. Entre las pruebas de diagnóstico por la imagen pueden solicitarse:

    • Radiografía simple de tórax
    • Tomografía computarizada (TAC)
    • Resonancia magnética nuclear (RMN)
    • Tomografía por emisión de positrones (PET)
    • Ultrasonidos (ecografías)
  • Tratamiento

    El tratamiento del cáncer de pulmón depende del tipo de cáncer, de su estadio y características. Cuando se establece el estadio se evalúa el tamaño, la localización y la diseminación del cáncer. Entre los tratamientos puede incluirse:

    • Cirugía para extirpar parte de un lóbulo pulmonar, la totalidad de un lóbulo o el pulmón entero
    • Cirugía para aliviar síntomas derivados de la obstrucción de vías aéreas y de la acumulación de líquido
    • Radioterapia
    • Quimioterapia
    • Terapia dirigida contra dianas específicas
    • Fármacos que limitan el desarrollo de vasos sanguíneos en el tumor (contra la angiogénesis)
    • Fármacos dirigidos contra el EGFR (receptor del factor de crecimiento epidérmico) - inhibidores de la tirosina cinasa como gefitinib y erlotinib
    • Fármacos contra una proteína producida por un gen ALK alterado, como crizotinib

    En caso de resistencia a los distintos tipos de tratamiento disponibles y/o si el tumor es inoperable puede considerarse la participación en ensayos clínicos de nuevos fármacos. Actualmente se está trabajando en áreas prometedoras de investigación que pueden constituir en estos casos una opción adicional. Si desea más información acceda al siguiente enlace.

Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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