También conocido como
Cortisol libre
Cortisol en orina
Cortisol en saliva
Prueba de supresión con dexametasona
Prueba de estimulación con ACTH
Nombre sistemático
Cortisol
Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el
14.06.2018.
Aspectos Generales
¿Por qué hacer el análisis?

Para facilitar el diagnóstico del síndrome de Cushing o de la insuficiencia adrenal primaria (enfermedad de Addison) o secundaria; para detectar trastornos que afecten a la glándula pituitaria o a las glándulas adrenales.

¿Cuándo hacer el análisis?

Cuando existe la sospecha de exceso o déficit de producción de cortisol.

¿Qué muestra se requiere?

La determinación se realiza a partir de una muestra de sangre venosa o de orina de 24 horas; en algunas ocasiones puede utilizarse una muestra de saliva.

 

¿Es necesario algún tipo de preparación previa?

Seguramente se le pedirá que guarde reposo antes de la realización de la prueba. Para la prueba de cortisol en saliva, quizás se le dirá de no comer, beber ni cepillarse los dientes durante un corto intervalo de tiempo antes de la prueba (15 a 30 minutos). Es importante seguir las instrucciones proporcionadas.

Quizás pueda encontrar los resultados de los análisis que se le han realizado en la página web de su laboratorio. Sin embargo, actualmente está en Lab Tests Online. Es posible que haya sido dirigido aquí por el sitio web de su laboratorio para que así pueda conseguir información útil sobre la (s) prueba (s) que se realizó.

Lab Tests Online es un sitio web de educación para el paciente que ofrece información sobre pruebas de laboratorio y que fue galardonado en el año 2009 con el Premio a las Mejores Iniciativas de Servicio al Paciente que convoca la Fundación Farmaindustria en el apartado correspondiente a sociedades científicas y profesionales.

El contenido de esta página ha sido revisado por especialistas del laboratorio. En ella, se proporcionan explicaciones generales de lo que podrían significar los resultados para cada una de las pruebas aquí desarrolladas. Por ejemplo, lo que podría significar obtener un valor alto o bajo en el contexto de su estado de salud.

Para conseguir los resultados de su análisis, deberá dirigirse al sitio web de su laboratorio o comunicarse con su médico.

Los rangos de referencia de las pruebas que se le han realizado los encontrará seguramente en su informe de laboratorio. Normalmente se encuentran a la derecha de los resultados.

Si no dispone del informe de laboratorio y desea obtener un rango de referencia, consulte a su médico o al laboratorio que realizó los análisis. Los resultados de las pruebas de laboratorio no tienen sentido por sí mismos. Toman significado cuando se comparan con los rangos de referencia. Los rangos de referencia son los valores esperados para una persona sana. A veces se les llama también valores "normales". Al comparar el resultado de una prueba con los valores de referencia, se puede ver si el resultado se encuentra fuera del rango de valores esperados. Los valores que están fuera de los rangos esperados pueden proporcionar pistas para ayudar a identificar posibles enfermedades o trastornos. Si bien la precisión de las pruebas de laboratorio ha evolucionado significativamente en las últimas décadas, puede existir cierta variabilidad entre laboratorios debido a las diferencias en los reactivos químicos empleados, las técnicas de medida y los analizadores o instrumentos que se utilizan. Esta es la razón por la que se proporcionan tan pocos rangos de referencia en esta página web. Es importante saber que, para evaluar si los resultados están "dentro de los límites normales", se debe aplicar el rango de referencia proporcionado por el laboratorio que realizó el análisis. Si desea obtener más información, refiérase al artículo Intervalos de referencia y su significado.

¿Qué es lo que se analiza?

El cortisol es una hormona que juega un papel fundamental en el metabolismo de proteínas, lípidos e hidratos de carbono. Afecta los niveles de glucosa en sangre y ayuda a mantener la presión arterial y a regular el sistema inmunitario. La mayor parte de cortisol en sangre circula unido a una proteína; tan solo un pequeño porcentaje circula en forma libre y es biológicamente activo. El cortisol libre se excreta por la orina, y también se encuentra presente en la saliva. Esta prueba mide la cantidad de cortisol en sangre, orina o saliva.

Los niveles de cortisol en sangre (y en saliva y orina) oscilan siguiendo un patrón de variación diurno, de tal manera que aumentan temprano durante la mañana, disminuyen a lo largo del día y alcanzan su valor mínimo alrededor de la medianoche. Este patrón que se conoce como ritmo circadiano, cambia si una persona tiene un trabajo de turnos irregulares (como el turno de noche) y duerme a diferentes horas del día; además puede alterarse cuando algún trastorno limita o estimula la producción de cortisol.

El cortisol es producido y secretado por las glándulas adrenales o suprarrenales, dos pequeños órganos triangulares situados encima de cada uno de los riñones. La producción de la hormona está regulada por el hipotálamo y por la glándula pituitaria (hipófisis) que es un órgano minúsculo localizado en la parte inferior del cerebro. Cuando los niveles de cortisol en sangre disminuyen, el hipotálamo libera la hormona liberadora de corticotropina (CRH), que actúa directamente sobre la hipófisis induciendo la producción de ACTH (corticotropina u hormona adrenocorticotropa). La ACTH estimula a las glándulas adrenales para que produzcan y liberen cortisol. Para asegurar una correcta producción de cortisol es imprescindible que el hipotálamo, la hipófisis y las glándulas adrenales funcionen adecuadamente.

Cortisol

Se conoce con el nombre de síndrome de Cushing al conjunto de signos y síntomas que se observan cuando los niveles de cortisol en sangre están anormalmente elevados. Se pueden observar aumentos de la producción de cortisol en:

  • Administración de cantidades importantes de hormonas glucocorticoideas (como prednisona, prednisolona o dexametasona) en el tratamiento de distintos trastornos como enfermedades autoinmunes y algunos tumores
  • Tumores productores de ACTH, localizados en la glándula pituitaria y/o en otras zonas del organismo
  • Aumento de la producción de cortisol a consecuencia de un tumor o de un desarrollo excesivo (hiperplasia) de las glándulas adrenales
  • Muy raramente, tumores productores de CRH localizados en distintos puntos del organismo

Pueden observarse concentraciones disminuidas de cortisol:

  • Cuando existe un tumor hipofisario que inhibe la producción de ACTH o cuando la actividad de la hipófisis está disminuida - se trata de una insuficiencia suprarrenal secundaria
  • Cuando las glándulas adrenales están dañadas o presentan una actividad disminuida, limitando la producción de cortisol se trata de una insuficiencia suprarrenal primaria o enfermedad de Addison
  • Al dejar el tratamiento con hormonas glucocorticoideas, especialmente si el tratamiento ha sido prolongado y se deja rápidamente

¿Cómo se obtiene la muestra para el análisis?
Normalmente la muestra de sangre se obtiene por punción de una vena del antebrazo, pero en algunas ocasiones la muestra puede ser de orina o de saliva. La sangre para la determinación de cortisol debe extraerse sobre las 8 de la mañana que es cuando se observa el pico de cortisol; puede tomarse nuevamente hacia las 4 de la tarde para constatar que se produce un descenso significativo de los niveles de cortisol.

En algunas ocasiones se extrae otra muestra alrededor de la medianoche para determinar el cortisol cuando éste debería estar en sus concentraciones mínimas; puede sustituirse por la medida de cortisol en saliva para ocasionar menos molestias y para que se pueda obtener más fácilmente la muestra. Para la medida del cortisol en saliva, la muestra se obtiene colocando una torunda de algodón en la boca, esperando unos minutos a que se impregne totalmente de saliva. La obtención de más de una muestra permite evaluar el patrón de secreción diurno de cortisol (la variación diurna).

El cortisol se puede determinar también en la orina; para ello se debe recoger la orina emitida durante todo el día y la noche (orina de 24 horas), aunque ocasionalmente puede realizarse en una única muestra de orina recogida por la mañana.

¿Se requiere alguna preparación previa para asegurar la calidad de la muestra?
Es importante seguir estrictamente las instrucciones que se le proporcionen.

Para la prueba en saliva, se le puede indicar que no coma, beba ni se cepille los dientes durante un corto período de tiempo (15 a 30 minutos) antes de la realización de la prueba.

Las pruebas de estimulación o de supresión suponen la administración de una cantidad determinada de medicamento una vez ya se ha obtenido una muestra de sangre basal. Posteriormente, se obtienen muestras seriadas en el tiempo.

NOTA: En el apartado, El laboratorio por dentro, encontrará información sobre la recogida y procesamiento de las muestras de sangre y los cultivos de esputo.

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Preguntas Comunes
  • ¿Cómo se utiliza?

    La determinación de cortisol se utiliza para facilitar el diagnóstico del síndrome de Cushing, definido por un conjunto de signos y síntomas asociados a exceso de cortisol. También se utiliza para facilitar el diagnóstico de la insuficiencia suprarrenal y la enfermedad de Addison, dos trastornos graves en los que las glándulas suprarrenales no funcionan adecuadamente y en los que existe un déficit de cortisol. Normalmente, la concentración de cortisol en sangre aumenta y disminuye siguiendo una patrón de variación diurna: el cortisol presenta un pico temprano por la mañana, disminuye progresivamente a lo largo del día y alcanza su vivel más bajo alrededor de la medianoche.

    El cortisol es producido y secretado por las glándulas adrenales o suprarrenales. La producción de la hormona está regulada por el hipotálamo y por la glándula pituitaria (hipófisis) que es un órgano minúsculo localizado en la parte inferior del cerebro. Cuando los niveles de cortisol en sangre disminuyen, el hipotálamo libera la hormona liberadora de corticotropina (CRH), que actúa directamente sobre la hipófisis induciendo la producción de ACTH (corticotropina u hormona adrenocorticotropa). La ACTH estimula a las glándulas adrenales para que produzcan y liberen cortisol. Para asegurar una correcta producción de cortisol es imprescindible que el hipotálamo, la hipófisis y las glándulas adrenales funcionen adecuadamente.

    La mayor parte de cortisol en sangre circula unido a una proteína; tan solo un pequeño porcentaje circula en forma libre y es biológicamente activo. La prueba de cortisol en sangre mide tanto el cortisol libre como el unido a proteína, mientras que la prueba para saliva y orina tan solo mide el cortisol libre (que debería de presentar una correlación con el cortisol libre en sangre). A veces se solicita la medida de cortisol en varias muestras, obtenidas por ejemplo a las 8 de la mañana y a las 4 de la tarde para comprobar la variación diurna del cortisol. La medida de cortisol en orina de 24 horas no está influenciada por esta variación diurna, sino que mide toda la cantidad de cortisol libre que se ha excretado por la orina durante 24 horas.

    Si se observa que la concentración de cortisol está alterada, es posible que se soliciten pruebas adicionales para averiguar la causa de la alteración, como las siguientes:

    Para detectar un exceso de producción de cortisol
    Si se detecta un aumento del cortisol en sangre, el médico solicita pruebas adicionales para confirmar que realmente el cortisol está elevado de manera anómala (y no sencillamente por un estrés o por la toma de corticoides). Es posible que se mida el cortisol en orina de 24 horas, que se realice una prueba de supresión con dexametasona y/o que se recoja una muestra de saliva antes de acostarse que es cuando la concentración debería alcanzar su nivel más bajo. Para medir el cortisol en orina se suele recoger la orina durante 24 horas. Como la hipófisis secreta ACTH de manera pulsátil, la medida de cortisol en orina de 24 horas permite establecer si el cortisol medido en una muestra de sangre responde a un incremento real de su producción.

    Prueba de supresión con dexametasona - Esta prueba supone una medida de cortisol en una muestra de sangre basal y posteriormente administrar al individuo dexametasona oral (un corticoide sintético), midiendo después el cortisol en muestras subsiguientes seriadas en el tiempo. La dexametasona suprime la producción de ACTH y en consecuencia la producción de cortisol debería disminuir. Existen algunas variaciones en la realización de esta última prueba. Para el cribado del síndrome de Cushing puede realizarse una prueba que suponga medidas de cortisol por la noche y por la mañana. Para confirmar definitivamente los resultados pueden emplearse pruebas más completas y largas, en las que se administra al individuo medicación (a dosis altas o bajas) cada 6 horas durante 2 o 4 días, antes de obtenerse las muestras de sangre o de orina. Se recoge muestra de orina de 24 horas antes y durante la administración de la medicación y se determina el cortisol en sangre y orina.

    La medida del cortisol en saliva en muestras seriadas constituye una buena alternativa para determinar si el ritmo de producción del cortisol es el adecuado o no. Si se confirma que existe una producción anómala de cortisol, pueden realizarse pruebas adicionales como la medida de ACTH, la repetición de la prueba de supresión (o frenación) con dexametasona a dosis más elevadas así como pruebas de imagen.

    Para detectar una producción insuficiente de cortisol
    Si el médico sospecha que las glándulas suprarrenales no producen suficiente cantidad de cortisol o si las pruebas previas indican una producción insuficiente de cortisol, seguramente solicitará una prueba de estimulación con ACTH.

    Prueba de estimulación con ACTH - Esta prueba consiste en determinar la concentración de cortisol en sangre antes y después de la inyección de ACTH sintética. Si las glándulas suprarrenales funcionan correctamente, el cortisol aumentará después de la estimulación con ACTH. Si existe lesión de las glándulas o si las glándulas no funcionan adecuadamente, la respuesta será más limitada. Puede realizarse una versión más extendida de esta prueba (duración de 1 a 3 días) para distinguir entre una insuficiencia adrenal o pituitaria.

  • ¿Cuándo se solicita?

    La determinación de cortisol suele solicitarse cuando una persona presenta signos y síntomas que sugieren un aumento de los niveles de cortisol y un síndrome de Cushing, como:

    • Hipertensión
    • Hiperglicemia
    • Obesidad, especialmente localizada en el tronco
    • Fragilidad cutánea
    • Estrías de color púrpura localizadas en el abdomen
    • Pérdida de masa y debilidad muscular
    • Osteoporosis

    El cortisol puede solicitarse en mujeres con menstruaciones irregulares y aumento de vello facial; durante la infancia puede solicitarse si existe un retraso del desarrollo y una baja estatura.

    La prueba de cortisol puede solicitarse cuando una persona presenta signos y síntomas que sugieran unos niveles bajos de cortisol, insuficiencia suprarrenal o enfermedad de Addison, como:

    • Pérdida de peso
    • Debilidad muscular
    • Fatiga
    • Hipotensión
    • Dolor abdominal
    • Manchas oscuras en la piel - esto acontece en la enfermedad de Addison, pero no en la insuficiencia suprarrenal secundaria

    A veces, se puede desencadenar una crisis adrenal por la combinación de unos niveles bajos de cortisol junto con estrés; esta situación puede poner en peligro la vida del individuo y requiere atención médica inmediata. Los signos y síntomas de esta crisis pueden incluir:

    • Dolor de aparición brusca localizado en el abdomen, parte inferior de la espalda o piernas
    • Vómitos y diarrea, que llevan a deshidratación
    • Hipotensión
    • Pérdida del nivel de conciencia

    Las pruebas de supresión o de estimulación se solicitan cuando los hallazgos iniciales son anómalos. La determinación de cortisol puede solicitarse a intervalos regulares después de haber establecido el diagnóstico de un síndrome de Cushing o de una enfermedad de Addison, para monitorizar la eficacia del tratamiento.

  • ¿Qué significa el resultado?

    En personas sanas, la concentración de cortisol suele ser baja a la hora de acostarse y suele estar en el máximo a la hora de levantarse. Este patrón puede variar si la persona trabaja a turnos (como por ejemplo en el turno de noche) y duerme a diferentes horas del día.

    Una concentración normal o incrementada de cortisol por la mañana juntamente con una concentración que no disminuye por la tarde-noche sugiere una sobreproducción de cortisol y un síndrome de Cushing. Si esta sobreproducción no disminuye con la prueba de supresión con dexametasona, o si la concentración de cortisol está elevada en orina de 24 horas o en una muestra de saliva obtenida a medianoche, seguramente el aumento del cortisol se debe a un exceso de producción de ACTH a nivel de la hipófisis o por la presencia de un tumor fuera de la hipófisis, o bien por un exceso de producción a nivel de las glándulas suprarrenales. Otras pruebas adicionales permitirán determinar la causa exacta del exceso de cortisol.

    Si el cortisol está disminuido y el individuo responde bien a una prueba de estimulación con ACTH, seguramente el problema se debe a una producción insuficiente de ACTH por parte de la glándula hipófisis. Si el cortisol no responde a la prueba de estimulación con ACTH, es probable que el problema resida en las glándulas suprarrenales. Si dichas glándulas están hipoactivas, debido a una lesión o a una produccion insuficiente de ACTH, se dice que el individuo sufre una insuficiencia suprarrenal secundaria. Si el descenso en la producción de cortisol se debe a una lesión suprarrenal, se dice que existe una insuficiencia suprarrenal primaria o enfermedad de Addison.

    Una vez se ha identificado el problema y ha sido asociado a la glándula hipófisis, a las glándulas suprarrenales o a cualquier otra causa, el médico puede solicitar otro tipo de pruebas como una TC (tomografía computarizada) o una RMN (resonancia magnetica nuclear) para localizar la fuente del exceso de producción de cortisol (hipófisis, glándula suprarrenal u otro tumor) y evaluar la extensión de la lesión en dichas glándulas.

  • ¿Hay algo más que debería saber?

    Las personas con hiperplasia suprarrenal congénita (HSC) presentan una disminución de la concentración de cortisol y no responden a la prueba de estimulación con ACTH. El cortisol es una más de varias pruebas necesarias para establecer el diagnóstico de una HSC.

    El calor, el frío, las infecciones, los traumatismos, el ejercicio, la obesidad y las enfermedades debilitantes pueden alterar las concentraciones de cortisol. El embarazo, el estrés emocional y físico, y las enfermedades en general pueden hacer aumentar el cortisol, así como el hipertiroidismo o la obesidad. Existe un gran número de fármacos que puede provocar un aumento de cortisol, particularmente los anticonceptivos orales (píldoras para el control de la natalidad), la hidrocortisona (la forma sintética del cortisol) y la espironolactona.

    La concentración de cortisol en adultos suele ser ligeramente más elevada que en los niños.

    El hipotiroidismo puede hacer disminuir los niveles de cortisol. Dentro de los fármacos que también pueden hacerlo disminuir, se encuentran algunas hormonas esteroideas.

    La determinación de cortisol en la saliva se utiliza cada vez con mayor frecuencia para diagnosticar el síndrome de Cushing y los trastornos relacionados con el estrés, pero la realización de esta prueba requiere que el personal que participe en ella tenga experiencia.

     

  • ¿Es necesario realizar la prueba tanto en sangre como en orina o es mejor una muestra que otra?

    Si el médico sospecha un síndrome de Cushing, la prueba suele realizarse tanto en sangre como en orina, ya que proporcionan información complementaria. Es más fácil obtener la muestra de sangre, pero se afecta más por el estrés que la prueba de cortisol en orina. En algunas ocasiones la determinación de cortisol en saliva puede sustituir a la de cortisol en sangre.

  • ¿Cómo se sabe que una concentración elevada de cortisol no se debe solo al estrés?

    El médico puede optar por diversos enfoques. El más simple consiste en realizar la prueba de nuevo en un momento en que la persona no se sienta muy estresada. El médico también puede administrar dosis variables de fármacos que sustituyen al cortisol (normalmente dexametasona) para ver si el cortisol disminuye. Normalmente se requieren múltiples pruebas para determinar si el aumento del cortisol se debe al estrés o a una enfermedad.

     

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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