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15.02.2018.
El páncreas

El páncreas es un órgano estrecho y plano de unos veinte centímetros de longitud que se divide en cabeza, cuerpo y cola. Se localiza debajo del hígado, entre el estómago y la columna vertebral. Su cabeza está conectada con el duodeno que es la primera parte del intestino delgado. Dentro del páncreas hay unos pequeños conductos que drenan sus fluidos hacia el conducto pancreático; este conducto más ancho transporta los fluidos de todo el páncreas hacia el duodeno. El conducto biliar también pasa por la cabeza del páncreas y lleva la bilis del hígado y de la vesícula biliar hacia el duodeno. Los conductos pancreático y biliar suelen unirse justo antes de su entrada al duodeno, donde desembocan como un conducto único.

En el páncreas hay dos clases de tejidos:

  • Exocrino - Fabrica enzimas que digieren las grasas, proteínas y carbohidratos. En condiciones normales, estos enzimas son producidos y transportados al duodeno en una forma inactiva, activándose posteriormente cuando sea necesario. El tejido exocrino también produce bicarbonato para poder neutralizar los ácidos del estómago y permitiendo así la activación de los enzimas pancreáticos
  • Endocrino - El páncreas produce hormonas como la insulina y el glucagón y las libera hacia la sangre. Estas hormonas regulan el transporte de glucosa hacia el interior de las células, y son cruciales para mantener unos niveles adecuados de glucosa y para la producción de energía

     

El páncreas

 

¿En qué consiste?

Pancreatitis
La pancreatitis consiste en una inflamación del páncreas. Tiene lugar cuando los enzimas sintetizados por el páncreas exocrino se activan en el mismo páncreas en lugar de en el duodeno, de manera que empiezan a digerir el propio páncreas. Suele cursar con dolor abdominal y puede originar náuseas y vómitos.

  • La pancreatitis aguda puede presentarse como un fenómeno aislado o como un  proceso recurrente y normalmente se presenta de manera súbita. El dolor abdominal que origina es a menudo severo. Las secreciones pancreáticas pueden volver a fluir hacia el interior del órgano y ocasionar un daño permanente en pocas horas. En la pancreatitis aguda los niveles de los enzimas pancreáticos en sangre están a menudo aumentados. Estos enzimas también pueden circular hacia otros órganos produciendo shock y daño multiorgánico. La pancreatitis aguda puede incluso producir sangrado interno e infección,  pudiendo poner en peligro la vida del individuo. La causa más frecuente de pancreatitis aguda es la obstrucción del conducto pancreático por un cálculo (piedra) procedente de la vesícula biliar; a veces la obstrucción se produce por pequeñas partículas de bilis que han precipitado formando como un barro. Las secreciones no pueden llegar al duodeno y se quedan en el mismo páncreas, y así en muy pocas horas se puede lesionar el órgano. Otras causas de pancreatitis agudas pueden ser debidas a abuso de alcohol, a traumatismos abdominales, a hiperlipidemia e hipercalcemia (aumento de los niveles de calcio en sangre)
  • La pancreatitis crónica se caracteriza por un dolor abdominal crónico o persistente que puede o no acompañarse de un aumento de los enzimas pancreáticos. Se desarrolla progresivamente y a menudo produce una destrucción lenta del páncreas. Además, puede conducir a otras alteraciones, como insuficiencia pancreática, infecciones bacterianas y diabetes de tipo 2. Las principales causas de pancreatitis crónica son las enfermedades de la vesícula biliar (obstrucción ductal) y la existencia de un riesgo genético que se acentúa con el alcoholismo. Otars causas menos frecuentes incluyen la hipercalcemia, la presencia de niveles muy elevados de triglicéridos, algunos fármacos y enfermedades autoinmunes. La pancreatitis crónica hereditaria aparece a consecuencia de mutaciones genéticas que afectan a la capacidad de secreción de los enzimas digestivos, como es el caso de la fibrosis quística, o por mutaciones que ocasionan una activación precoz y anticipada de los enzimas digestivos cuando todavía se encuentran en el interior del páncreas.

Cáncer de páncreas
El cáncer de páncreas constituye la cuarta causa de muerte por cáncer en los Estados Unidos, ocasionando aproximadamente unas 32.000 muertes al año. Entre los riesgos se incluye el tabaco, la edad, el sexo (más frecuente en hombres), la pancreatitis crónica y la exposición a algunos productos químicos. Más del 95% de los cánceres de páncreas se desarrollan en el tejido exocrino. Este tipo de cáncer es difícil de diagnosticar en los estadios iniciales porque en caso de que existan, los síntomas son inespecíficos: dolor abdominal, náuseas, pérdida de apetito y, a veces, ictericia. Los tumores localizados en la zona de la cabeza del páncreas, si obstruyen la normal circulación de los fluidos hacia el intestino, pueden detectarse antes. Sólo un 10% del total de cánceres pancreáticos no se ha diseminado fuera del páncreas en el momento del diagnóstico.

Insuficiencia pancreática
La insuficiencia pancreática no es un trastorno primario, sino que es secundario a otras causas de enfermedad pancreática. Consiste en la imposibilidad del páncreas para producir y/o transportar suficiente cantidad de enzimas al intestino para realizar la digestión y así permitir la absorción de alimentos. Normalmente ocurre como consecuencia de una lesión pancreática crónica y progresiva que puede deberse a distintas causas Se asocia más frecuentemente a fibrosis quística en niños y a pancreatitis crónicas en adultos. A pesar de ser menos frecuente, a veces puede asociarse a cáncer pancreático.

Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

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