Este artículo fue revisado por última vez el
Este artículo fue modificado por última vez el 16.02.2022.

El páncreas

El páncreas es un órgano estrecho y con forma plana, que tiene unos veinte centímetros de longitud; se divide en cabeza, cuerpo y cola. Se localiza debajo del hígado, entre el estómago y la columna vertebral. Su cabeza está conectada con el duodeno que es la primera parte del intestino delgado. 

  • Dentro del páncreas hay unos pequeños conductos (tubos) que llevan las enzimas digestivas y el bicarbonato producido por el páncreas al conducto pancreático. Este gran conducto transporta las enzimas digestivas y el bicarbonato a lo largo del páncreas, desde la cola hasta la cabeza, para llegar al duodeno.
  • El conducto biliar común también atraviesa la zona de la cabeza del páncreas y transporta la bilis desde el hígado y la vesícula biliar hasta el intestino delgado.
  • Los conductos pancreático y biliar suelen unirse justo antes de su entrada al duodeno, donde desembocan como un conducto único en el intestino delgado.

En el páncreas hay dos clases de tejido que realizan diferentes funciones:

  • El exocrino: fabrica, almacena y libera enzimas que digieren las grasas, proteínas y carbohidratos en el intestino delgado. En condiciones normales, estos enzimas son producidos y transportados al duodeno en una forma inactiva, activándose posteriormente cuando se necesiten. El tejido exocrino también produce bicarbonato para poder neutralizar los ácidos del estómago y permitir la activación de los enzimas pancreáticos.
  • El endocrino: el páncreas produce hormonas como la insulina y el glucagón y las libera a la sangre. Estas hormonas regulan el transporte de glucosa hacia el interior de las células, y son cruciales para mantener unos niveles adecuados de glucosa y para la producción de energía.

Enfermedades comunes del páncreas

Pancreatitis

La pancreatitis es una inflamación del páncreas. Se produce cuando los enzimas sintetizados por el páncreas exocrino se activan en el propio páncreas en lugar de activarse en el duodeno, de manera que causan irritación y daño en el propio páncreas, provocando su inflamación. 

La pancreatitis puede ser aguda o crónica:

  • La pancreatitis aguda puede presentarse como un fenómeno aislado o como un proceso recurrente y normalmente aparece de manera súbita. El dolor abdominal que origina, con frecuencia es grave. Las secreciones pancreáticas pueden volver a fluir hacia el interior del órgano y ocasionar un daño permanente en pocas horas. En la pancreatitis aguda los valores de los enzimas pancreáticos en sangre están con frecuencia aumentados. Estos enzimas también pueden circular hacia otros órganos produciendo shock y daño multiorgánico. La pancreatitis aguda puede incluso producir sangrado interno e infección, pudiendo poner en peligro la vida del individuo. La causa más frecuente de pancreatitis aguda es la obstrucción del conducto pancreático por un cálculo biliar (piedra); a veces la obstrucción se produce por pequeñas partículas de bilis que han precipitado formando una especie de barro. Las secreciones no pueden llegar al duodeno y se quedan en el mismo páncreas, y en muy pocas horas se puede lesionar el órgano. Otras causas de pancreatitis aguda pueden ser el abuso del alcohol, los traumatismos abdominales, la hiperlipidemia y la hipercalcemia (aumento de los valores de calcio en sangre). Los episodios repetitivos de pancreatitis aguda pueden evolucionar a una pancreatitis crónica.
  • La pancreatitis crónica se caracteriza por presentarse como un dolor abdominal crónico o persistente, que puede o no acompañarse de un aumento de los enzimas pancreáticos. Se desarrolla progresivamente y a menudo produce una destrucción lenta del páncreas. Además, puede conducir a otras alteraciones, como la  insuficiencia pancreática, infecciones bacterianas y diabetes de tipo 2. Las principales causas de pancreatitis crónica son las enfermedades de la vesícula biliar (obstrucción ductal) y la existencia de un riesgo genético que se acentúa con el alcoholismo. Otras causas menos frecuentes incluyen la hipercalcemia, la presencia de concentraciones muy elevadas de triglicéridos, el tabaquismo, algunos fármacos y las enfermedades autoinmunes. La pancreatitis crónica hereditaria aparece como consecuencia de mutaciones genéticas que afectan a la capacidad de secreción de los enzimas digestivos, como en el caso de la fibrosis quística, o por mutaciones que ocasionan una activación precoz y anticipada de los enzimas digestivos cuando todavía se encuentran en el interior del páncreas.

Para obtener más información se puede consultar el artículo sobre la pancreatitis.

Cáncer de páncreas

El cáncer de páncreas es un crecimiento descontrolado de células anormales en el páncreas. Las células cancerosas forman tumores malignos que dañan el tejido e impiden que el páncreas realice correctamente su función.

El cáncer de páncreas constituye la cuarta causa de muerte por cáncer en los Estados Unidos, ocasionando según la American Cancer Society aproximadamente unos 57.000 casos, de los que 46.000 mueren anualmente.

Según la Sociedad Española de Oncología Médica (SEOM), el cáncer de páncreas es el octavo tumor en frecuencia en España, pero por su alta mortalidad, es la tercera causa de muerte por cáncer, siendo responsable del 7% de las muertes por cáncer. En España se estimaban 8.697 casos nuevos al año, con una mortalidad prevista para el año 2021 de 7.568 fallecimientos. Entre los factores de riesgo se incluye el tabaco, la edad, el sexo (más frecuente en hombres), la pancreatitis crónica y la exposición a algunos productos químicos. Más del 95% de los cánceres de páncreas se desarrollan en el tejido exocrino. Este tipo de cáncer es difícil de diagnosticar en los estadios iniciales porque si aparecen síntomas son inespecíficos: dolor abdominal, náuseas, pérdida de apetito y, a veces, ictericia. Los tumores localizados en la zona de la cabeza del páncreas pueden detectarse antes, si obstruyen la normal circulación de los fluidos hacia el intestino. Sólo un 10% del total de los cánceres pancreáticos no se ha diseminado fuera del páncreas en el momento del diagnóstico.

Para ver más información, consultar el artículo sobre cáncer de páncreas

Insuficiencia pancreática

La insuficiencia pancreática no es un trastorno primario, sino que es secundario a otras causas de enfermedad pancreática. Consiste en la imposibilidad del páncreas para producir y/o transportar suficiente cantidad de enzimas al intestino para realizar la digestión y permitir la absorción de alimentos, por eso se le denomina también como insuficiencia del páncreas exocrino. Normalmente ocurre como consecuencia de una lesión pancreática crónica y progresiva que puede deberse a distintas causas Se asocia más frecuentemente a fibrosis quística en los niños y a pancreatitis crónicas en los adultos. A pesar de ser menos frecuente, a veces puede asociarse a cáncer pancreático.

Bibliografía

Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

Los enlaces dirigidos a páginas web pueden no estar disponibles por causas ajenas a nuestra voluntad, por lo que pedimos disculpas y agradeceremos que nos informe de estas anomalías para poder subsanarlas.

(Actualizado el 24 de septiembre de 2021) Mayo Clinic Staff. Pancreatitis. Disponible online en https://www.mayoclinic.org/diseases-conditions/pancreatitis/symptoms-causes/syc-20360227. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado en noviembre de 2017) National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases. Disponible online en https://www.niddk.nih.gov/health-information/digestive-diseases/pancreatitis/all-content. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 15 de julio de 2021) Tang JCF, Markus JT. Acute pancreatitis. Disponible online en https://emedicine.medscape.com/article/181364-overview. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado en septiembre de 2020) Bansal R. Acute pancreatitis. Disponible online en https://www.merckmanuals.com/home/digestive-disorders/pancreatitis/acute-pancreatitis#. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 3 de febrero de 2021) National Cancer Institute. Pancreatic Cancer Treatment (PDQ®) – Health Professional Version. Disponible online en https://www.cancer.gov/types/pancreatic/hp/pancreatic-treatment-pdq. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 11 de febrero de 2019) American Cancer Society. Pancreatic cancer. Disponible online en https://www.cancer.org/cancer/pancreatic-cancer.html. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

National Cancer Institute Surveillance, Epidemiology, and End Results (SEER) Program. Cancer stat facts: pancreatic cancer. Disponible online en https://seer.cancer.gov/statfacts/html/pancreas.html. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

Medical University of South Carolina Digestive Disease Center. Pancreatic insufficiency. Disponible online en http://ddc.musc.edu/public/diseases/pancreas-biliary-system/pancreatic-insufficiency.html. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 12 de agosto de 2021) Al-Kaade S, Khardori R. Exocrine pancreatic insufficiency. Disponible online en https://emedicine.medscape.com/article/2121028-overview. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

Struyvenberg M, Martin CR, Freedman SD. Practical guide to exocrine pancreatic insufficiency—breaking the myths. BMC Medicine. (2017) 15:29. Disponible online en https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC5301368/pdf/12916_2017_Article_783.pdf. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

What is the Pancreas? Pancreas.org. Disponible online en http://pancreas.org/pancreas/normal-pancreas/. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

What is the Pancreas. John Hopkins Medicine. The Sol Goldman Pancreatic Cancer Research Center. Disponible online en http://pathology.jhu.edu/pancreas/BasicOverview1.php?area=ba. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 15 de julio de 2019) Obideen K and Wehbi M. Pancreatitis, Chronic. eMedicine. Disponible online en http://emedicine.medscape.com/article/181554-overview. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 21 de enero de 2022) What Are the Key Statistics About Pancreatic Cancer? American Cancer Society. Disponible online en http://www.cancer.org/cancer/pancreaticcancer/detailedguide/pancreatic-cancer-key-statistics. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 6 de octubre de 2021) Dragovich Tomislav, et al. Pancreatic Cancer. Medscape. Disponible online en http://emedicine.medscape.com/article/280605-overview. Último acceso el 28 de febrero de 2022.

(Actualizado el 11 de febrero de 2019) What's New in Pancreatic Cancer Research and Treatment? American Cancer Society. Disponible online en http://www.cancer.org/cancer/pancreaticcancer/detailedguide/pancreatic-cancer-new-research. Último acceso el 28 de febrero de 2022.