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11.03.2018.
¿En qué consiste?

Si desea más información sobre el páncreas, lea su descripción en el apartado "¿Qué es el páncreas?" en Enfermedades Pancreáticas.

El cáncer es un crecimiento anormal de las células del organismo. Estas células producen tumores, lesionan el tejido normal y a veces metastatizan (se diseminan por el cuerpo). Más del 95% de los cánceres pancreáticos derivan de las células ductales pancreáticas y a veces se desarrollan en las células productoras de enzimas del páncreas exocrino.

Los tumores procedentes del páncreas endocrino, también conocidos como tumores de las células de los islotes pancreáticos, son más raros y menos agresivos que los del exocrino. La mayoría son benignos y no metastatizan y unos pocos son malignos. Los tumores de las células de los islotes pancreáticos incluyen gastrinomas, glucagonomas e insulinomas, y se desarrollan en las células de los islotes productoras respetivamente de gastrina, glucagón e insulina. Suelen detectarse antes que los tumores exocrinos ya que ocasionan signos y síntomas relacionados con un exceso de insulina o de gucagón. En caso de sospecha, se miden las concentraciones de estas hormonas en sangre para confirmar si realmente los niveles están aumentados.

Este texto se centrará en los cánceres exocrinos porque son los más frecuentes y agresivos. Lamentablemente, estos cánceres se detectan de forma tardía ya que son difíciles de palpar durante un examen físico y, cuando empiezan a dar síntomas, el cáncer ya se ha diseminado por el organismo.

Según la American Cancer Society, las tasas de cáncer de páncreas han ido aumentando en los últimos 10 años. Se estima que el cáncer de páncreas constituye la cuarta causa de muerte por cáncer en Estados Unidos, principalmente debido a que en el momento del diagnóstico sólo el 10% está limitado al páncreas.

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Acerca de Cáncer de páncreas
  • Signos y síntomas

    Los signos y síntomas en la fase inicial de la enfermedad, si es que existen, son muy sutiles. Incluyen:

    • Dolor abdominal y/o de espalda
    • Prurito (picor)
    • Náuseas
    • Pérdida del apetito
    • Pérdida de peso inexplicable
    • Ictericia

    Como estos signos y síntomas pueden observarse también en otras situaciones, es posible que no se les dé importancia. En el momento en que aparece dolor crónico, náuseas, vómitos, malabsorción y problemas en el control de la glucemia, el cáncer pancreático ya suele estar avanzado.

  • Pruebas relacionadas

    Lamentablemente, no existen pruebas de laboratorio disponibles para el diagnóstico precoz del cáncer pancreático. El diagnóstico suele realizarse cuando el cáncer ya está diseminado, mediante pruebas de imagen y biopsia.

    Algunas pruebas diagnósticas (ajenas al laboratorio) empleadas en la detección del cáncer de páncreas pueden ser:

    • TAC (tomografía computarizada) - útil para detectar masas pancreáticas y buscar metástasis
    • CPRE (colangiopancreatografía retrógrada endoscópica) - técnica que utiliza un endoscopio flexible que se introduce en el conducto pancreático y sirve entre otras finalidades para introducir contraste radioopaco y detectar anomalías en la estructura del páncreas, atribuibles por ejemplo a un tumor. En caso de que se visualicen anomalías, puede realizarse una biopsia
    • RMN (Resonancia Magnética Nuclear) - permite visualizar el páncreas, sus conductos y los conductos biliares de manera bastante clara; a menudo realizada antes de la CPRE, porque es más rápida y no se trata de un procedimiento invasivo como la CPRE. También es útil para diferenciar entre pancreatitis y cáncer de páncreas.

    Entre las pruebas de laboratorio se incluyen las que se listan a continuación, aunque no confirman el diagnóstico a pesar de que estén alteradas :

    • Perfil metabólico - determinación de bilirrubina, enzimas hepáticos, glucosa, urea y creatinina
    • CA 19-9 (antígeno carbohidrato 19-9) - marcador tumoral de cáncer pancreático útil para distinguir entre cáncer de páncreas y otros cánceres, o para monitorizar posibles recurrencias de un cáncer pancreático. No se emplea como prueba de detección o diagnóstico porque diversos trastornos no cancerosos pueden hacer aumentar los niveles de CA 19-9
    • CEA (antígeno carcinoembrionario) - marcador tumoral usado en la monitorización de la enfermedad
    • Amilasa - los niveles en sangre suelen estar elevados
    • Otras pruebas como determinación de grasas en heces, tripsina fecal, tripsinógeno y lipasa se usan para conocer el estado de la función pancreática y para determinar si será necesario instaurar un tratamiento sustitutivo con enzimas pancreáticos

    Para confirmar el diagnóstico de cáncer de páncreas puede realizarse una biopsia del órgano.

  • Prevención

    El principal factor de riesgo del cáncer pancreático es el tabaco. Se estima que aproximadamente un 30% de los cánceres pancreáticos tiene una relación directa con el tabaco. Otros factores de riesgo son:

    • Edad (más frecuente entre los mayores de 60 años)
    • Sexo (los hombres tienen un 30% más de riesgo de padecerlo)
    • Antecedentes de pancreatitis crónica
    • Dieta rica en carnes y grasas
    • Diabetes mellitus
    • Exposición a algunos productos químicos, como ciertos pesticidas y productos derivados del petróleo
    • Antecedentes familiares (el factor hereditario puede estar implicado en el 5-10% de los casos)

    Hay que tener en cuenta que la mayor parte de personas con estos factores de riesgo no desarrolla cáncer de páncreas y que muchos individuos con cáncer de páncreas no presentan ninguno de estos factores de riesgo.

  • Tratamiento

    El tratamiento del cáncer pancreático depende del estadio, que consiste en conocer la cantidad de páncreas afectado y la posible diseminación extrapancreática. Mediante estos dos factores el cáncer se clasifica en resecable (confinado al páncreas y, por tanto, extirpable), localmente avanzado (se ha diseminado a los órganos vecinos y, por tanto, no extirpable) o metastásico (diseminado a distancia).

    Lamentablemente, la resección sólo es posible en el 15% de los individuos. El tipo de cirugía depende de la localización, el tamaño, el grado de diseminación y la salud de la persona.

    La cirugía pancreática es difícil. Se asocia a muchas complicaciones y requiere varias semanas de recuperación. Los diferentes tipos de operaciones son la cirugía de Whipple, la pancreatectomía distal, y la pancreatectomía total. Si desea más información acerca de estas intervenciones, acceda a este enlace.

    A menudo se proponen quimioterapia y radioterapia ya que suelen ser necesarias para eliminar pequeñas masas tumorales residuales o células cancerosas que se hayan diseminado previamente a la cirugía. Lamentablemente, el cáncer de páncreas no responde bien al tratamiento usado en la actualidad. La gemcitabina y el 5-fluorouracilo (5-FU) son los agentes quimioterápicos más utilizados; pueden emplearse aisladamente o en combinación con otros fármacos.

    Actualmente se están realizando grandes esfuerzos de investigación para diseñar terapias dirigidas o contra dianas específicas, y con menores efectos secundarios indeseables. Algunos ejemplos los constituyen los inhibidores del factor de crecimiento del cáncer pancreático, factores antiangiogénicos que bloquean la formación de nuevos vasos sanguíneos esenciales para el desarrollo del tumor, y fármacos dirigidos contra sustancias relacionadas con la diseminación o propagación del cáncer de páncreas a otras zonas del organismo.

    En los cánceres que no se pueden operar o los que recidivan, el objetivo principal es el de aplicar medidas paliativas. Radioterapia, quimioterapia y cirugía pueden emplearse para aliviar el dolor. La cirugía puede ser útil para seccionar los nervios transmisores del dolor en aquellos casos en los que el dolor no se puede controlar de otra forma.

    Las personas con cáncer inoperable también pueden participar en ensayos clínicos de nuevos medicamentos. Si desea más información acerca de estos ensayos, acceda a este enlace.

Bibliografía

NOTA: Este artículo está basado en las fuentes bibliográficas que se citan a continuación, así como en la propia experiencia del Comité de expertos y revisores de Lab Tests Online. Además, este apartado es revisado periódicamente por el Consejo Editorial, con el fin de mantenerlo actualizado.

Los enlaces dirigidos a páginas web pueden no estar disponibles por causas ajenas a nuestra voluntad, por lo que pedimos disculpas y agradeceremos que nos informe de estas anomalías para poder subsanarlas.

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